Une étude sur le cerveau identifie le coût des soins pour les nouveaux pères

Une étude sur le cerveau identifie le coût des soins pour les nouveaux pères

Être parent rend le cœur plus affectueux et le cerveau plus petit ? Plusieurs études ont révélé que le cerveau perd du volume lors de la transition vers la parentalité. Mais les chercheurs comme moi cherchent encore à comprendre ce que ces changements signifient pour les parents.

Dans une nouvelle étude portant sur les changements cérébraux chez les nouveaux pères, mes collègues et moi avons découvert que la perte de volume cérébral était liée à un plus grand engagement parental, mais également à davantage de problèmes de sommeil et de symptômes de santé mentale. Ces résultats pourraient indiquer un coût des soins, traditionnellement supporté par les femmes, mais de plus en plus supporté également par les hommes.

Les changements cérébraux pour maman s'accompagnent du nouveau bébé

Prendre soin d’un nourrisson exige de nouvelles motivations et de nouvelles compétences. Il n’est donc pas surprenant que cela puisse également sculpter le cerveau. Les recherches sur les rongeurs ont pour la première fois identifié un remodelage de la structure et de la fonction du cerveau pendant la grossesse et la parentalité. Un nouvel ensemble de recherches met également au jour des effets similaires chez les parents humains.

Dans deux études, des chercheurs ont recruté des primo-mères pour qu'elles subissent un scanner cérébral effectué avant qu'elles ne tombent enceintes, puis les ont à nouveau scannés quelques mois après la naissance. La matière grise – la couche de tissu cérébral qui contient les corps cellulaires neuronaux – a diminué chez les mères, mais pas dans un groupe témoin de femmes qui ne sont pas devenues mères.

Même si un cerveau qui rétrécit semble mauvais, les chercheurs ont émis l’hypothèse que ce cerveau plus rationalisé pourrait être adaptatif, aidant à traiter les informations sociales plus efficacement et facilitant ainsi la prestation de soins sensibles. Conformément à cette hypothèse, des études ont établi un lien entre les changements cérébraux maternels et le degré d'attachement des femmes aux nourrissons et à leurs réactions aux images de leurs nourrissons. Les femmes qui ont perdu plus de volume de matière grise semblaient également plus liées à leur bébé.

Le cerveau des nouveaux papas change aussi

La plupart des études sur le cerveau parental se sont concentrées sur les femmes, mais de nouvelles preuves suggèrent que des changements cérébraux similaires pourraient également se produire chez les nouveaux pères. Mes collaborateurs et moi avions déjà identifié une perte de volume cérébral chez les hommes en transition vers la paternité, dans des parties similaires du cerveau qui ont changé chez les mères.

Avant d'imaginer le type à la tête réduite du film „Beetlejuice”, gardez à l'esprit que ces changements étaient subtils. Les pères ont présenté des changements cérébraux plus petits et moins statistiquement significatifs que les mères.

Les papas varient dans leur degré d'investissement dans les soins au bébé, c'est pourquoi, dans une prochaine étape, nous avons voulu savoir comment les changements cérébraux des hommes au cours de la transition vers la paternité correspondent à leurs expériences de nouvelle parentalité.

Pour tester cette question, nous avons examiné de plus près 38 hommes que nous avons scannés en Californie avant et après la naissance de leur bébé. Pendant la grossesse, puis à trois, six et 12 mois après l'accouchement, nous avons demandé aux pères ce qu'ils ressentaient à propos de leur nourrisson et dans quelle mesure ils dormaient bien. Nous avons également posé des questions sur leurs symptômes de dépression, d'anxiété ou d'autres problèmes de santé mentale.

Comme auparavant, nous avons observé des différences cérébrales significatives entre la période prénatale et post-partum dans l’ensemble du cortex, la couche la plus externe du cerveau qui exécute de nombreuses fonctions d’ordre supérieur, telles que le langage, la mémoire, la résolution de problèmes et la prise de décision. En moyenne, les hommes de notre échantillon ont perdu environ 1 % de leur volume de matière grise au cours de la transition vers la parentalité.

Conformément aux recherches sur les mères, la réduction du volume cérébral des hommes semble en effet suivre le rythme de leur rôle parental. Si les hommes nous disaient pendant la grossesse qu'ils souhaitaient s'absenter davantage du travail après l'accouchement et se sentaient plus liés à leur enfant à naître, ils perdaient par la suite plus de volume de matière grise, notamment au niveau des lobes frontaux et pariétaux, parties du cerveau impliquées. dans le fonctionnement exécutif et le traitement sensorimoteur, respectivement.

Une perte de volume plus importante est également apparue chez les pères qui nous ont déclaré qu'ils passaient plus de temps avec leur nourrisson trois mois après l'accouchement, prenaient plus de plaisir à interagir avec leur nourrisson et éprouvaient moins de stress parental. Pris ensemble, nos résultats concordaient avec les études antérieures sur les mères et suggéraient que les pères plus motivés et plus impliqués perdaient plus de volume de matière grise au cours de leur transition vers la parentalité.

L’intrigue s’est épaissie lorsque nous avons examiné la santé mentale et la qualité du sommeil. Les hommes qui ont perdu plus de volume cérébral ont également signalé une dépression, une anxiété, une détresse psychologique générale et un sommeil plus mauvais six et 12 mois après la naissance. Ces résultats se sont maintenus lorsque nous avons contrôlé les mêmes mesures pendant la grossesse.

Cette découverte fournit un indice sur une possible direction de causalité : plutôt que des problèmes de sommeil prénatals ou une détresse psychologique prédisant des changements cérébraux plus importants, nous avons plutôt constaté que la perte de volume de matière grise des pères précédait leurs problèmes de sommeil et de santé mentale post-partum, au-delà de l'effet de leur bien-être. -être avant la naissance.

La parentalité comporte des hauts et des bas

Il est important de noter que cette recherche est préliminaire : nous avions un petit échantillon de pères disposés à participer à notre étude de recherche intensive. Ces résultats doivent être reproduits dans des groupes de pères plus larges et plus représentatifs.

Pourtant, en tant que l’une des premières études longitudinales sur les changements cérébraux masculins au cours de la transition vers la première parentalité, nos résultats illustrent que les changements cérébraux périnatals peuvent refléter à la fois l’adaptation et la vulnérabilité. Les mêmes changements liés à un plus grand investissement des pères dans les soins semblent également augmenter leur risque de troubles du sommeil et de problèmes de santé mentale.

Comme tout nouveau parent vous le dira, prendre soin d’un bébé est un défi. Devenir parent oblige à un réalignement des priorités de vie et peut apporter de la magie et du sens à la vie quotidienne. Mais le rôle parental peut aussi être ennuyeux, répétitif, solitaire et épuisant.

Peut-être que nos résultats chez les pères indiquent un coût lié à la prestation de soins, un fardeau qui est familier depuis longtemps aux mères mais qui pourrait être de plus en plus partagé par les hommes à mesure que les pères intensifient leur participation à la parentalité concrète.

Le message à retenir ici n’est pas que les hommes devraient cesser de s’occuper des enfants. De nombreuses recherches suggèrent que les enfants dont les pères sont impliqués réussissent mieux dans tous les domaines : sur les plans scolaire, économique et émotionnel. Et les pères eux-mêmes déclarent que la parentalité rend leur vie plus riche et plus significative.

Au lieu de cela, des résultats comme ceux-ci soutiennent les priorités de santé publique qui investissent dans les pères – et les parents en général – grâce à des politiques qui réduisent le stress des nouveaux parents dans les premiers mois après la naissance, comme les congés payés et les efforts sur le lieu de travail pour normaliser la prise de congés chez les hommes.