Une étude met en évidence une trajectoire ascendante de l'automutilation numérique chez les adolescents américains de 2016 à 2021

Une étude met en évidence une trajectoire ascendante de l'automutilation numérique chez les adolescents américains de 2016 à 2021

Partout dans le monde, les adolescents ont adopté les réseaux sociaux et les plateformes en ligne pour s’exprimer et explorer leur identité. Cette liberté peut toutefois conduire à des comportements à risque, notamment en l’absence de supervision adulte. Par exemple, l’automutilation numérique est une tendance récente qui consiste à publier ou à partager anonymement en ligne des contenus blessants à leur sujet. Ce comportement peut être pris pour un mauvais traitement de la part d’autrui, alors que l’auteur et la victime sont la même personne.

Identifiée pour la première fois en 2010, l’automutilation numérique n’a pas fait l’objet du même examen scientifique que d’autres formes d’abus auto-dirigés et n’a pas été largement abordée par les adultes travaillant avec les jeunes.

Pour répondre à ce problème croissant, des chercheurs de la Florida Atlantic University et de l’Université du Wisconsin-Eau Claire ont analysé trois enquêtes nationales indépendantes (2016, 2019 et 2021) menées auprès d’adolescents américains âgés de 13 à 17 ans, afin d’évaluer la prévalence de l’automutilation numérique. Ils ont étudié deux mesures de l’automutilation numérique : si les adolescents avaient publié anonymement quelque chose de méchant sur eux-mêmes en ligne au cours de leur vie et s’ils s’étaient eux-mêmes harcelés en ligne de manière anonyme au cours de leur vie.

Résultats de l'étude, publiés dans le Journal de la violence à l'écolerévèlent qu'une proportion significative de jeunes américains ont été impliqués dans des actes d'automutilation numérique. Entre 2019 et 2021, environ 9 à 12 % des jeunes de 13 à 17 ans aux États-Unis ont commis des actes d'automutilation numérique, soit une augmentation de plus de 88 % depuis 2016.

Cette trajectoire ascendante, en particulier parmi des groupes démographiques spécifiques, souligne la nécessité d’interventions ciblées et de systèmes de soutien, d’autant plus que la recherche a montré une forte association entre l’automutilation numérique et l’automutilation traditionnelle, ainsi qu’entre l’automutilation numérique et les idées suicidaires.

L’étude actuelle a porté sur trois variables démographiques : le sexe, la race et l’orientation sexuelle. Elle a également examiné si les personnes victimes de cyberintimidation étaient plus susceptibles de se livrer à des actes d’automutilation en ligne. La cyberintimidation a été définie comme le fait pour une personne de harceler, de maltraiter ou de se moquer à plusieurs reprises d’une autre personne (dans le but de lui faire du mal) en ligne ou en utilisant un téléphone portable ou d’autres appareils électroniques.

Parmi les principales conclusions de l’étude :

  • En 2016, 6,3 % des étudiants ont publié anonymement des contenus méchants à leur sujet en ligne, tandis que 4,1 % se sont livrés à des actes de cyberintimidation anonymes. Les étudiants de sexe masculin étaient plus susceptibles que les étudiantes de se livrer à des actes de cyberintimidation anonymes. Les étudiants non hétérosexuels étaient significativement plus susceptibles que les étudiants hétérosexuels de se livrer à ces deux formes d'automutilation numérique.
  • En 2019, les taux ont augmenté, avec 9 % publiant anonymement du contenu grossier et 5,3 % se livrant à des cyberintimidations anonymes. Les jeunes non hétérosexuels ont continué à afficher des taux plus élevés d'automutilation numérique.
  • En 2021, les taux ont encore augmenté, avec 11,9 % de personnes publiant anonymement du contenu grossier et 9,3 % se livrant à des cyberintimidations anonymes. Les jeunes femmes et les jeunes non hétérosexuels étaient significativement plus susceptibles de se livrer à des actes d'automutilation numérique.
  • Les élèves qui ont été victimes de cyberintimidation étaient cinq à sept fois plus susceptibles de s’automutiler numériquement que les élèves qui n’avaient pas été victimes de cyberintimidation.
  • Bien qu’aucune différence raciale n’ait été observée au cours des années, les élèves issus d’autres origines ethniques que les élèves blancs étaient plus susceptibles de publier anonymement des propos méchants à leur sujet en ligne. Les élèves hispaniques étaient plus susceptibles que les élèves blancs de se livrer à des actes de cyberintimidation anonymes.
  • Les jeunes femmes et les jeunes non hétérosexuels sont systématiquement plus susceptibles de se livrer à des actes d’automutilation numérique que les jeunes hommes et les jeunes hétérosexuels. Les jeunes non hétérosexuels en particulier présentent une probabilité significativement plus élevée de participer aux deux formes d’automutilation numérique, toutes années confondues.

« L'automutilation numérique a été liée à des problèmes majeurs tels que l'intimidation, la dépression, les troubles alimentaires, les dommages physiques, les troubles du sommeil et même les tendances suicidaires », a déclaré Sameer Hinduja, Ph.D., co-auteur, professeur à l'École de criminologie et de justice pénale au sein du Collège de travail social et de justice pénale de la FAU, codirecteur du Centre de recherche sur la cyberintimidation et professeur associé au Centre Berkman Klein de l'Université de Harvard.

« Avec l’attention croissante que portent les professionnels au service des jeunes à ce phénomène à l’échelle mondiale, il est clair que l’automutilation numérique est un problème de santé publique important qui justifie des recherches plus approfondies pour identifier des solutions pouvant servir de facteurs de protection pour prévenir son incidence ainsi que son impact. »

Plusieurs motivations ont déjà été identifiées comme contribuant à l’automutilation numérique, comme la haine de soi, le désir d’être drôle, d’attirer l’attention, le désir d’avoir l’air cool, de montrer de la résilience et de la ténacité, ou un appel à l’aide.

« Il est également essentiel de comprendre pourquoi les jeunes se livrent à des actes d’automutilation numérique et de les aider à développer des mécanismes d’adaptation plus sains », a déclaré Hinduja.

« De plus, il est essentiel que les parents, les éducateurs et les professionnels de la santé mentale qui travaillent avec les jeunes apportent leur soutien à toutes les cibles d’abus en ligne, dans des contextes informels et conversationnels, ainsi que formels et cliniques. »

Le co-auteur de l’étude est Justin Patchin, Ph.D., professeur de justice pénale à l’Université du Wisconsin-Eau Claire et codirecteur du Cyberbullying Research Center.