Quel est le mécanisme neuronal qui permet d’aider quelqu’un à vos propres frais ?

Quel est le mécanisme neuronal qui permet d’aider quelqu’un à vos propres frais ?

À l’aide d’une configuration unique, des chercheurs du Social Brain Lab de l’Institut néerlandais des neurosciences ont étudié le mécanisme neuronal derrière un dilemme universel : décider s’il faut aider quelqu’un d’autre, même si cela implique un sacrifice personnel.

Nous avons souvent l’occasion d’abandonner quelque chose qui nous tient à cœur pour aider les autres. Quels mécanismes cérébraux nous aident à prendre ces décisions, et pourquoi certaines personnes nous aident-elles plus que d’autres ?

Au fil des années, des philosophes et des scientifiques ont suggéré que le degré d’empathie d’une personne face à la détresse des autres influence sa volonté d’aider.

Pour explorer expérimentalement cette hypothèse, Kalliopi Ioumpa et Selene Gallo, sous la direction de Christian Keysers et Valeria Gazzola, ont étudié le comportement prosocial – un comportement volontaire destiné à bénéficier aux autres – chez des synesthètes auto-déclarés souffrant de douleur miroir. Les synesthètes de la douleur miroir déclarent ressentir de la douleur dans leur propre corps chaque fois qu'ils sont témoins de la douleur chez quelqu'un d'autre. Si partager la douleur des autres est effectivement une motivation clé pour aider les autres, ces personnes devraient être particulièrement généreuses.

„Pour mieux comprendre pourquoi certaines personnes aident plus que d'autres, notre laboratoire avait réalisé dans le passé des expériences avec des participants se trouvant à l'extrême inférieur de l'empathie, y compris des individus souffrant de psychopathie. Cette fois, nous voulions examiner l'extrême opposé : les personnes qui ressentent tellement plus la douleur des autres, qu'ils ont l'impression que la douleur se retrouve dans leur propre corps”, explique Keysers.

„Dans la littérature, il y avait une idée selon laquelle ces participants ressentaient une douleur si localisée lorsqu'ils étaient témoins de celle des autres, parce que leur cerveau activait les cortex somatosensoriels, des régions normalement impliquées uniquement dans le sens du toucher sur leur propre corps. Cela influencerait-il leurs dons ? „.

Le scénario du conflit

L'étude d'un conflit réaliste dans un laboratoire contrôlé nécessite une approche créative dans laquelle les participants sentent que leurs décisions ont des conséquences réelles à la fois pour eux-mêmes et pour quelqu'un d'autre. „Si vous demandez simplement aux gens s'ils sont généreux ou non, la plupart d'entre eux aiment répondre oui”, dit Keysers en souriant.

„Pour révéler de réelles différences entre les gens, il faut créer une situation dans laquelle la détresse des autres semble réelle et où aider a un coût réel pour les participants”, souligne Gazzola.

Dans leur étude, ils ont créé un tel conflit en faisant croire aux participants qu’ils participaient à l’étude avec un autre participant. En réalité, l’autre participant était un acteur, ce qui garantissait la cohérence de chaque expérience.

Dans l'expérience, les deux « participants » se voyaient attribuer deux rôles différents : l'un, l'acteur, filmé en train de recevoir des stimulations douloureuses sur la main ; l'autre, le participant, qui a reçu de l'argent réel et a pu donner une partie de cet argent pour soulager une partie de la douleur de l'autre participant.

„Tous les participants pensaient que l'autre recevait réellement la stimulation douloureuse de sa main d'une manière qui dépendait de ses dons”, explique Ioumpa. „En réalité, nous avons pré-enregistré l'acteur recevant ces stimulations douloureuses à l'avance, afin que tous les participants voient exactement les mêmes stimuli.”

Étant donné que les participants ont pris leurs décisions à l'aide du scanner IRMf, les chercheurs ont pu analyser les zones du cerveau liées à leurs décisions et leurs différences entre ceux qui ressentent de la douleur dans leur propre corps lorsqu'ils voient la douleur des autres et ceux qui ne la ressentent pas. Ioumpa déclare : « Nous voulions explorer dans quelle mesure les différents participants pourraient aider et quels seraient les mécanismes neuronaux sous-jacents. »

Synesthètes de douleur miroir et comportement prosocial

Par rapport aux participants témoins, les synesthètes auto-déclarés de la douleur miroir ont donné beaucoup plus d'argent pour soulager la douleur de l'autre participant, ce qui donne du crédit à la croyance selon laquelle plus vous ressentez la douleur des autres, plus vous êtes prêt à abandonner pour les aider. .

Comme prévu, les chercheurs ont également constaté des différences significatives entre les deux groupes en examinant le mécanisme cérébral : « les synesthètes de la douleur miroir autodéclarés activaient davantage leur cortex somatosensoriel secondaire. Cette zone du cerveau est impliquée dans les expériences sensorielles telles que le toucher ou la douleur », explique Ioumpa. .

„Ainsi, alors que la plupart d'entre nous se sentent généralement mal à l'aise lorsque nous voyons d'autres souffrir, les synesthètes au toucher miroir ont une activation plus élevée dans leur cortex somatosensoriel, comme s'ils éprouvaient eux-mêmes de la douleur dans les parties correspondantes du corps, et ils sont plus motivés à aider, ” ajoute Keysers.

Vers des comportements plus prosociaux

Après chaque expérience, les participants apprennent la vérité sur le fait que l’autre participant est un acteur et reçoivent le montant d’argent qu’ils choisissent de conserver.

Ioumpa déclare : „Nous savons que le niveau d'empathie d'une personne peut changer. Les gens peuvent apprendre à l'améliorer mais aussi à le faire taire. Prenons l'exemple des médecins, ils ont tendance à devenir moins empathiques au fil des années parce qu'ils doivent bloquer leur empathie.”

Gazzola ajoute : „Et comme je l'explique dans ma conférence TEDx, nous pouvons tous moduler le degré d'empathie que nous voulons faire preuve dans une situation particulière. L'empathie n'est pas un trait fixe, c'est quelque chose sur lequel nous avons un contrôle, et cela, comme nous le montrons ici, peut influencer à quel point nous décidons d'être prosociaux.

„Cette étude nous aide également à mieux comprendre le comportement prosocial, ainsi que ses liens avec l'empathie. Nous montrons qu'un groupe d'individus très empathiques, qui ressentent somatiquement la douleur des autres, démontre également un comportement prosocial amélioré”, explique Ioumpa. Les chercheurs espèrent que leurs travaux pourront inspirer des interventions visant à améliorer l’empathie et le comportement prosocial à l’avenir.

Fourni par l'Institut néerlandais des neurosciences – KNAW