Pour de nombreux médaillés olympiques, l’argent pique plus que le bronze

Pour de nombreux médaillés olympiques, l’argent pique plus que le bronze

Aux Jeux olympiques de Pékin en 2022, Alexandra Trusova, désemparée, a remporté l'argent et a immédiatement déclaré : « Je ne patinerai plus jamais ». Le nageur Michael Phelps a affiché un mélange de frustration et de déception aux Jeux olympiques de Londres en 2012 lorsqu'il a ajouté une médaille d'argent à son trésor de médailles d'or. Lors de ces mêmes jeux, l’expression sinistre de la gymnaste McKayla Maroney sur le stand des médailles est devenue virale.

Ces moments, captés par l'œil fixe de la caméra, révèlent un schéma surprenant : les médaillés d'argent semblent souvent moins heureux que ceux qui remportent le bronze.

Dans une étude de 2021, que nous avons menée avec notre assistante de recherche, Raelyn Rouner, nous avons cherché à savoir si ce phénomène était vrai.

Détecter la déception

Lorsque les athlètes du monde entier se réuniront à Paris cet été pour les jeux de la 33e Olympiade, nombreux seront ceux qui défileront lors des cérémonies d'ouverture en rêvant d'or.

Mais que se passe-t-il lorsqu’ils échouent ?

Nous avons étudié les photos de 413 athlètes olympiques prises lors des cérémonies de remise des médailles entre 2000 et 2016. Les photos provenaient de la Bibliothèque mondiale olympique et de Getty Images et incluaient des athlètes de 67 pays. Nous avons également intégré les prévisions d'arrivée olympique de Sports Illustrated, car nous voulions voir si les expressions faciales des athlètes seraient affectées s'ils avaient dépassé les attentes ou sous-performé.

Pour analyser les photos, nous avons utilisé une forme d’intelligence artificielle qui détecte les expressions faciales. En utilisant l’IA pour quantifier l’activation des muscles du visage, nous avons éliminé le besoin pour les assistants de recherche de coder manuellement les expressions, réduisant ainsi le risque de préjugés personnels. L'algorithme a identifié les formes et les positions de la bouche, des yeux, des sourcils, du nez et d'autres parties du visage des athlètes qui indiquent un sourire.

Même si les deuxièmes avaient obtenu de meilleurs résultats objectifs que les troisièmes, l'IA a constaté que les médaillés de bronze semblaient en moyenne plus heureux que les médaillés d'argent.

Fermer mais pas de cigare

Alors pourquoi cela arrive-t-il ?

La réponse tient à ce que les psychologues appellent la « pensée contrefactuelle », qui fait référence au moment où les gens imaginent ce qui ne s'est pas produit mais aurait pu se produire.

En gardant cela à l’esprit, il y a deux explications principales à ce phénomène de stand de médailles.

Premièrement, les médaillés d’argent et les médaillés de bronze forment différents points de comparaison, ce qu’on appelle des contrefactuels basés sur des catégories.

Les médaillés d'argent établissent une comparaison ascendante, imaginant un résultat différent : „J'ai presque gagné l'or”. Les médaillés de bronze, en revanche, font une comparaison à la baisse : « Au moins, j'ai gagné une médaille » ou « Cela aurait pu être pire ».

Le sens de cette comparaison montre à quel point le bonheur peut être relatif. Pour les médaillés d'argent, presque remporter l'or est une source de déception, alors que le simple fait d'être sur le stand des médailles peut gratifier un médaillé de bronze.

Nous soulignons également une deuxième raison à l’origine de ce phénomène : les médaillés forment ce qu’on appelle des contrefactuels basés sur les attentes.

Certains médaillés d'argent sont déçus car ils s'attendaient à faire mieux. La célèbre grimace de Maroney en est un exemple. Sports Illustrated a prédit qu'elle remporterait la médaille d'or avec une large marge. En d’autres termes, pour Maroney, tout autre chose que l’or était une grande déception.

Nous avons trouvé des preuves cohérentes avec les récits contrefactuels basés sur les catégories et les attentes sur les expressions des médaillés olympiques. Sans surprise, notre analyse a également révélé que les médaillés d'or sont beaucoup plus susceptibles de sourire que les deux autres médaillés, et que les personnes qui ont terminé mieux que prévu étaient également plus susceptibles de sourire, quelle que soit leur médaille.

Les études antérieures n’ont pas permis de tester de manière approfondie ce phénomène. Mais en utilisant l’intelligence artificielle, nous avons pu tester pour la première fois ces deux théories sur un ensemble vaste et diversifié de données d’images.

Les sourires ne sont pas des fenêtres sur l'âme

Il est important de noter que ces résultats ne reflètent pas ce que les athlètes ont réellement ressenti à l'idée de remporter le bronze ou l'argent.

Les sourires peuvent être simulés pour les caméras. D’autres fois, les gens sourient lorsqu’ils se sentent gênés ou mal à l’aise.

Nous ne pouvons donc pas affirmer avec certitude qu’il existe un lien direct entre les expressions faciales et les sentiments. Néanmoins, ces expressions extérieures d’émotion conservent leur pouvoir de communication et offrent un aperçu de ce que les athlètes peuvent ressentir.

Nos découvertes ont des implications au-delà des Jeux olympiques. Que vous participiez à un concours d'orthographe, que vous passiez un entretien pour un emploi ou que vous vous présentiez à un poste politique, prendre la deuxième place peut être une déception.

Si vous recadrez les perceptions du succès, vous pouvez en fait devenir plus satisfait de votre performance, en particulier si vous êtes fier d'un travail bien fait, libre de comparaisons ou d'attentes.

Il y a toujours un côté positif à la deuxième place.