Les vétérans accompagnés de chiens d'assistance présentent moins de symptômes de SSPT et une meilleure qualité de vie

Les vétérans accompagnés de chiens d'assistance présentent moins de symptômes de SSPT et une meilleure qualité de vie

Retraité. Le sergent de commandement. Le major Gretchen Evans a servi dans l'armée américaine pendant 27 ans jusqu'à ce qu'un tir de roquette en Afghanistan mette un terme brutal à sa carrière en 2006. À seulement 46 ans, Evans souffrait d'une perte auditive quasi totale, d'un traumatisme crânien et trouble de stress post-traumatique.

Après plus d’un an de rééducation, elle a eu du mal à trouver une nouvelle identité.

„Cela a été un choc dévastateur pour moi”, a déclaré Evans. „J'ai perdu ma carrière, ma passion et mon but. Au début, la transition a été très difficile, pas seulement du monde militaire au monde civil, mais aussi pour surmonter ces blessures. J'ai eu du mal à trouver un emploi. J'ai eu du mal à entrer en contact avec d'autres personnes. Je suis tombé dans un état dépressif très solitaire.

Le soulagement est finalement venu sous la forme d'un chien d'assistance nommé Aura, un labrador noir aux « adorables yeux marrons » avec qui Evans a été jumelé en 2015. Evans a retiré son amie à quatre pattes pour une vie plus domestique dans sa maison cinq ans plus tard. à ce moment-là, elle a été jumelée à son deuxième chien, un mélange de golden retriever et de laboratoire noir qu'elle aime appeler „Rambunctious Rusty”.

Que ce soit à la maison ou sur la route, Aura et Rusty alertent Evans des personnes derrière elle et de différents bruits tels que des sonnettes, des alarmes ou des membres de la famille essayant d'attirer son attention. Les chiens ont même permis à Evans de reprendre le volant d'une voiture, car ils peuvent alerter et pointer dans la direction des sons comme ceux des véhicules d'urgence.

„Dès que j'ai eu Aura et que je l'ai eue à mes côtés, cela m'a vraiment fait disparaître la peur de m'engager avec les gens et la vie de tous les jours”, a déclaré Evans. „Je ne me sentais plus sourd. J'avais les oreilles qui fonctionnaient ; il se trouve qu'elles avaient quatre pattes et une fourrure noire. Aura m'a ouvert tellement de portes et m'a redonné confiance en moi. Et je n'ai jamais été seul, parce que ces chiens êtes votre meilleur compagnon de combat au monde.”

Résultats améliorés pour les patients

Les avantages des chiens d'assistance pour les vétérans souffrant du syndrome de stress post-traumatique sont bien documentés dans des histoires personnelles comme celle d'Evans, ” mais il y a un manque de recherche empirique sur l'utilisation des animaux comme intervention médicale.

Des chercheurs du Collège de médecine vétérinaire de l'Université d'Arizona ont fait un pas en avant vers une meilleure compréhension de cette relation, ce qui, selon eux, pourrait conduire à des améliorations révolutionnaires dans les soins de santé des anciens combattants.

Par rapport au groupe témoin, les vétérans de l’étude qui ont travaillé avec des chiens d’assistance ont présenté une gravité significativement plus faible des symptômes du SSPT, autodéclarés et évalués par les cliniciens, une anxiété et une dépression moindres, une qualité de vie nettement supérieure et moins de sentiments d’isolement. Les vétérans travaillant avec des chiens d’assistance avaient également 66 % moins de chances de recevoir un diagnostic de SSPT d’un professionnel de la santé mentale après trois mois avec un chien.

Les chercheurs, dont les travaux sont publiés dans la revue médicale Réseau JAMA ouvertvoulait mieux comprendre l'impact du fait de vivre et de travailler avec des chiens d'assistance sur les symptômes du SSPT, la dépression, l'anxiété et le fonctionnement psychosocial des anciens combattants recevant déjà des soins médicaux traditionnels.

Le manque de données sur les chiens d'assistance en tant que soins médicaux entraîne une série de défis pour les anciens combattants qui recherchent un traitement, a déclaré l'auteur principal de l'étude, Sarah Leighton, étudiante diplômée en psychologie et membre du groupe de recherche OHAIRE de la Faculté de médecine vétérinaire.

Ces défis incluent un financement limité pour les organisations à but non lucratif de chiens d'assistance qui dépendent des dons, les compagnies d'assurance médicale qui ne financent pas l'intervention des chiens d'assistance et des lacunes législatives en termes de protection des droits civils des personnes handicapées associées à des chiens d'assistance.

„Nous savons que les anciens combattants souffrant du SSPT éprouvent des difficultés”, a déclaré Leighton. „Les taux de décès par suicide chez les anciens combattants souffrant du SSPT sont environ une fois et demie plus élevés que chez les adultes civils, et ils ont également des taux très élevés d'autres conditions comme la dépression et l'anxiété. Nous cherchons vraiment à identifier des interventions complémentaires qui peuvent soutenez les anciens combattants atteints du SSPT et, espérons-le, améliorez leurs résultats.

Selon le Département américain des Anciens Combattants, le trouble de stress post-traumatique est un problème de santé mentale que certaines personnes développent « après avoir vécu ou été témoin d'un événement traumatisant ou mettant leur vie en danger » et est légèrement plus fréquent chez les anciens combattants que dans la population en général. Le nombre d'anciens combattants souffrant du SSPT varie selon la démographie, l'époque du service et les données disponibles, mais la National Library of Medicine conclut que plus de 23 % des anciens combattants souffrent du SSPT au cours de leur vie.

Les symptômes peuvent inclure des flashbacks, des cauchemars et des attaques de panique. Le suicide et les idées suicidaires sont également étroitement liés au SSPT. Une étude réalisée en 2020 par le ministère des Anciens Combattants a révélé que le taux de suicide chez les anciens combattants est presque le double de celui de la population civile.

Les chiens d'assistance sont formés pour effectuer des tâches qui aident les personnes handicapées, et leur formation peut être adaptée à différentes circonstances. Pour un vétéran souffrant du SSPT, un chien d'assistance peut récupérer des médicaments ou effectuer des actions visant à soulager l'anxiété, comme se blottir ou s'appuyer contre une personne lorsque le chien ressent un état d'anxiété accru.

Pour savoir si travailler avec un chien d'assistance peut avoir un impact sur les résultats médicaux, Leighton et ses collègues ont recruté 156 vétérans sur une liste d'attente pour un chien d'assistance par l'intermédiaire de K9s For Warriors, une organisation nationale à but non lucratif spécialisée dans les soins, la formation et l'interaction des chiens d'assistance. De ce groupe, 81 participants ont été associés gratuitement à des chiens d'assistance, tandis que les autres sont restés sur une liste d'attente.

Tous les participants avaient régulièrement accès à tout traitement médical antérieur, qui pouvait aller d'interventions traditionnelles telles que la thérapie ou les médicaments à des interventions de santé complémentaires et intégratives telles que l'acupuncture ou la méditation. Les anciens combattants associés à des chiens d'assistance ont suivi un cours en personne de trois semaines comprenant 40 heures par semaine d'enseignement sur les soins, la formation et l'interaction des chiens d'assistance, ainsi que des tests écrits et pratiques. Les chiens d'assistance participant à l'étude ont reçu en moyenne six mois de formation spécialisée et de socialisation pour les préparer à leur rôle professionnel.

Le bien-être des participants a été mesuré au début de l’étude et après trois mois. Les participants ont rempli la liste de contrôle du SSPT basée sur le Manuel diagnostique et statistique des troubles mentaux, qui mesure la gravité des symptômes. Dans le même temps, des professionnels de la santé sans connaissance des conditions expérimentales ont réalisé l’échelle du SSPT administrée par le clinicien, également connue sous le nom de CAPS-5, qui est utilisée pour poser un diagnostic de SSPT.

Leighton a déclaré que les résultats prouvent clairement que le partenariat avec un chien d'assistance peut être une intervention médicale complémentaire très efficace.

„Nous constatons déjà ces changements significatifs dans presque tous les domaines que nous avons mesurés après seulement trois mois de partenariat avec les chiens d'assistance”, a-t-elle déclaré. „D'une certaine manière, c'est remarquable, étant donné qu'en moyenne, les partenariats avec des chiens d'assistance peuvent durer huit ans ou plus. Nous constatons que les anciens combattants du groupe des chiens d'assistance ont une meilleure qualité de vie et une moindre gravité de leurs symptômes. Je pense c'est vraiment puissant.

L'étude a été dirigée par la chercheuse principale Maggie O'Haire, doyenne associée à la recherche et professeure au Collège de médecine vétérinaire, et fondatrice du groupe OHAIRE. O'Haire et Leighton ont travaillé aux côtés d'Evan Maclean, professeur agrégé et fondateur et directeur de l'Arizona Canine Cognition Center ; Kerri Rodriguez, professeur adjoint d'interaction homme-animal et fondatrice et directrice du Human-Animal Bond Lab ; Clare Jensen, chercheuse scientifique au sein du groupe OHAIRE ; Erin Asbeck, biostatisticienne à l'Institut BIO5 de l'université ; et Edward John Bedrick, professeur au Département d'épidémiologie et de biostatistique du Mel and Enid Zuckerman College of Public Health.

Guérison « Pawsitive »

Bien que le résultat de l'étude soutienne les anciens combattants qui s'associent à des chiens d'assistance pour réduire les symptômes du SSPT, les chercheurs affirment que davantage de travail doit être fait pour mieux comprendre exactement l'impact du travail avec un chien d'assistance sur d'autres traitements du SSPT.

Le groupe OHAIRE développe un essai clinique qui va y contribuer. O'Haire et ses collègues prévoient une étude intitulée « Chiens d'assistance psychiatrique et thérapie d'exposition prolongée pour le SSPT lié à l'armée » pour analyser l'impact des chiens d'assistance sur l'efficacité de la thérapie d'exposition prolongée, qu'O'Haire a appelée thérapie « de référence », a recommandé pour traiter le trouble de stress post-traumatique. Dans le cadre d’une thérapie d’exposition prolongée, les individus abordent progressivement les problèmes et les sentiments liés au traumatisme, affrontent des stimuli induisant la peur et apprennent à faire face aux émotions négatives.

„L'impact des chiens d'assistance sur les soins existants pour le SSPT est inconnu”, a déclaré O'Haire. « Nous disposons de traitements étonnants, de première ligne et fondés sur des données probantes, qui peuvent aider et aideront les anciens combattants atteints du SSPT. Le problème est que bon nombre de ces traitements, y compris les meilleurs, sont difficiles et les anciens combattants abandonnent souvent ou ne les terminent pas parce qu'ils sont trop difficiles à suivre. stressant et stimulant. L'idée qui inspire ce projet est qu'un chien d'assistance pourrait aider à atténuer certains de ces défis, à augmenter la rétention et la motivation, et à amener les gens à suivre un traitement qui peut fonctionner.

Au cours de la phase de planification, les chercheurs travailleront avec des experts en recherche sur le SSPT, tant au VA qu'à l'UArizona, pour comprendre comment intégrer les chiens d'assistance dans une thérapie d'exposition prolongée de la manière la plus sûre et la plus efficace possible et pour concevoir un essai randomisé à grande échelle. . La phase de planification, qui s'étendra sur un an, devrait commencer cet automne. Si elle est approuvée, l’étude débuterait en 2025 et recruterait 216 anciens combattants, dont la moitié travailleraient avec un chien d’assistance.

Plus précisément, les chercheurs espèrent découvrir si le travail avec un chien d'assistance pendant la thérapie entraîne moins de symptômes de traumatisme et un SSPT moins grave, moins de pensées suicidaires, un meilleur bien-être biologique, physiologique et social et une thérapie d'exposition prolongée plus facile.

„Nous élargissons nos études pour apprendre d'un groupe plus large et obtenir des informations plus détaillées susceptibles d'améliorer cette pratique pour les humains et les chiens”, a déclaré O'Haire. „Les anciens combattants nous ont dit directement que nos recherches changeaient leur vie pour le mieux. Les partenariats avec des chiens d'assistance méritent d'être étudiés, et nos résultats contribueront à accroître l'accès pour les personnes qui pourraient en bénéficier.”