Les scientifiques veulent savoir comment les odeurs de la nature sont bénéfiques pour notre santé

Les scientifiques veulent savoir comment les odeurs de la nature sont bénéfiques pour notre santé

Passer du temps dans la nature est bon pour nous. Des études ont montré que le contact avec la nature peut améliorer notre bien-être en affectant les émotions, en influençant les pensées, en réduisant le stress et en améliorant la santé physique. Même une brève exposition à la nature peut aider. Une étude bien connue a révélé que les patients hospitalisés se rétablissaient plus rapidement si leur chambre avait une fenêtre donnant sur un cadre naturel.

En savoir plus sur les effets de la nature sur notre corps pourrait non seulement contribuer à notre bien-être, mais pourrait également améliorer la façon dont nous prenons soin des terres, préservons les écosystèmes et concevons les villes, les maisons et les parcs. Pourtant, les études sur les bienfaits du contact avec la nature se sont généralement concentrées principalement sur la façon dont la vue de la nature nous affecte. On s'est moins concentré sur ce que le nez sait. C’est quelque chose qu’un groupe de chercheurs souhaite changer.

„Nous sommes immergés dans un monde d'odorants et nous disposons d'un système olfactif sophistiqué qui les traite, avec des impacts sur nos émotions et notre comportement”, a déclaré Gregory Bratman, professeur adjoint de sciences environnementales et forestières à l'Université de Washington.

„Mais comparé à la recherche sur les bienfaits de l'observation de la nature, nous en savons beaucoup moins sur la façon dont les impacts des parfums et des signaux olfactifs de la nature nous affectent.”

Dans un article publié le 15 mai dans Avancées scientifiquesBratman et ses collègues du monde entier décrivent les moyens d'élargir la recherche sur l'impact des odeurs et des parfums des milieux naturels sur notre santé et notre bien-être.

Le groupe interdisciplinaire d'experts en olfaction, psychologie, écologie, santé publique, sciences atmosphériques et autres domaines est basé dans des institutions aux États-Unis, au Royaume-Uni, à Taiwan, en Allemagne, en Pologne et à Chypre.

À la base, l’odorat humain, ou olfaction, est un système complexe de détection chimique en fonctionnement constant. Le nez regorge de centaines de récepteurs olfactifs, qui sont des capteurs chimiques sophistiqués. Ensemble, ils peuvent détecter plus de mille milliards d’odeurs, et ces informations sont transmises directement au système nerveux pour que notre esprit puisse les interpréter, consciemment ou non.

Le monde naturel libère un flux constant de composés chimiques pour occuper notre système olfactif. Les plantes en particulier dégagent des composés organiques volatils, ou COV, qui peuvent persister dans l'air pendant des heures, voire des jours. Les COV remplissent de nombreuses fonctions pour les plantes, comme repousser les herbivores ou attirer les pollinisateurs. Certains chercheurs ont étudié l’impact des expositions aux COV végétaux sur les humains.

„Nous connaissons des éléments de la situation globale”, a déclaré Bratman. „Mais il y a tellement plus à apprendre. Nous proposons un cadre, éclairé par d'importantes recherches menées par de nombreux autres chercheurs, sur la manière d'étudier les liens intimes entre l'olfaction, la nature et le bien-être humain.”

Selon les auteurs, les impacts olfactifs de la nature empruntent probablement différentes voies. Certains composés chimiques, y compris un sous-ensemble de ceux du domaine invisible des COV végétaux, peuvent agir sur nous à notre insu.

Dans ces cas, les récepteurs olfactifs du nez pourraient initier une réponse « infra-seuil » à des molécules dont les gens ignorent largement l’existence. Bratman et ses co-auteurs réclament des recherches considérablement approfondies sur le moment, le lieu et la manière dont ces processus biochimiques non détectés liés aux COV naturels peuvent nous affecter.

D’autres signaux olfactifs sont captés consciemment, mais les scientifiques ne comprennent pas encore pleinement tous leurs impacts sur notre santé et notre bien-être. Certains parfums, par exemple, peuvent avoir des interprétations « universelles » pour les humains – quelque chose qui sent presque toujours agréable, comme une fleur odorante.

D'autres parfums sont étroitement liés à des souvenirs spécifiques, ou ont des associations et des interprétations qui varient selon la culture et l'expérience personnelle, comme l'ont montré les recherches du co-auteur Asifa Majid de l'Université d'Oxford.

„Comprendre comment l'olfaction joue un rôle médiateur dans nos relations avec le monde naturel et les avantages que nous en tirons est une entreprise multidisciplinaire”, a déclaré Bratman. „Cela implique des connaissances issues de la recherche sur la fonction olfactive, des connaissances autochtones, de la psychologie occidentale, de l'anthropologie, de la chimie atmosphérique, de l'écologie forestière, des neurosciences Shinrin-yoku ou „bains de forêt”, et bien plus encore.”

L'enquête sur les liens potentiels entre notre odorat et les expériences positives avec la nature comprend une recherche menée par la co-auteure Cecilia Bembibre de l'University College London, qui montre que la signification culturelle des odeurs, y compris celles de la nature, peut être transmise dans les communautés à chacun. nouvelle génération. Le co-auteur Jieling Xiao de la Birmingham City University s'est penché sur les associations que les gens entretiennent avec les parfums dans les environnements bâtis et les jardins urbains.

D’autres co-auteurs ont montré que la nature laisse sa signature dans l’air même que nous respirons. Les forêts, par exemple, libèrent dans l’air un milieu chimique complexe. Les recherches du co-auteur Jonathan Williams de l'Institut Max Planck de chimie et de l'Institut de Chypre montrent comment les COV naturels peuvent réagir et se mélanger dans l'atmosphère, avec des répercussions sur les environnements olfactifs.

Les auteurs réclament également davantage d'études pour étudier comment l'activité humaine modifie l'empreinte olfactive de la nature, à la fois par la pollution, qui peut modifier ou détruire les odeurs présentes dans l'air, et en réduisant les habitats qui libèrent des odeurs bénéfiques.

„L'activité humaine modifie l'environnement si rapidement dans certains cas que nous en découvrons les avantages tout en les rendant plus difficiles d'accès pour les gens”, a déclaré Bratman.

„À mesure que la recherche met en lumière davantage ces liens, nous espérons pouvoir prendre des décisions plus éclairées concernant nos impacts sur le monde naturel et les composés organiques volatils qui en découlent. Comme nous le disons dans le document, nous vivons dans des contextes chimiques qui la nature crée. Comprendre davantage cela peut contribuer au bien-être humain et faire progresser les efforts visant à protéger le monde naturel.