Les personnes facilement absorbées par une activité peuvent avoir une meilleure santé mentale et cardiovasculaire

Les personnes facilement absorbées par une activité peuvent avoir une meilleure santé mentale et cardiovasculaire

Avez-vous déjà perdu toute notion d'espace et de temps lors de la redécoration d'une pièce ? Que diriez-vous d’être tellement concentré lorsque vous jouez d’un instrument que les soucis qui vous pesaient il y a une minute se sont évaporés ? Alors vous avez probablement fait l’expérience du « flux ».

Le flow est un terme utilisé en psychologie pour décrire un état de concentration accrue, dans lequel vous êtes complètement absorbé par une activité. Il se situe quelque part entre l'ennui et le stress, généralement ressentis lors d'activités quelque peu difficiles mais qui correspondent tout de même à notre niveau de compétence. Lorsque nous faisons l’expérience du flow, nous avons tendance à être très efficaces, à nous sentir en contrôle et à oublier le temps.

Le flow est souvent une expérience positive. Alors, cela pourrait-il être bon pour notre santé mentale ? C’est une question à laquelle les chercheurs, dont moi-même, s’attaquent actuellement.

Des concepts tels que le flux existent depuis un certain temps, prenons par exemple la « polarisation de l'attention » qui est un état de concentration accrue proposé par l'éducatrice italienne Maria Montessori au début du 20e siècle. Mais la version moderne et scientifique du flux a été développé par le psychologue américain d'origine hongroise Mihály Csíkszentmihályi dans les années 1970.

Mon travail et celui d’autres personnes ont montré à quelle fréquence et dans quel contexte nous expérimentons un flux qui diffère largement d’une personne à l’autre et qui est en partie influencé par la génétique.

En d’autres termes, certaines personnes sont plus sujettes au flow que d’autres, ce qui est dû en partie à des différences individuelles dans les prédispositions génétiques, mais également à des facteurs liés à notre environnement. Ceux-ci peuvent inclure les circonstances des activités spécifiques auxquelles nous participons, les distractions que nous subissons et nos états mentaux.

Le flow cause-t-il la santé mentale ?

Il a été proposé qu'être sujet au flow puisse être associé à de nombreux résultats positifs, notamment une meilleure santé mentale et cardiovasculaire. Ces associations ont généralement été interprétées comme une preuve que le flux provoque de tels efforts de protection.

Ces avantages proposés du flux ont conduit les premières entreprises à voir des opportunités commerciales et à proposer des formations favorisant le flux. Toutefois, cela est peut-être un peu prématuré.

À ce jour, la plupart des recherches disponibles ne permettent de tirer aucune conclusion sur les effets causals du flow sur la santé mentale ou physique. En effet, la recherche repose principalement sur de petits échantillons et des données autodéclarées. Et la prédisposition à éprouver des problèmes de flux et de santé mentale est en partie héréditaire.

Nos prédispositions spécifiques, ainsi que notre environnement et nos expériences, influenceront notre façon de nous comporter dans la vie, notamment si nous éprouvons des problèmes de flow ou de santé mentale. Mais la manière exacte dont nos gènes et notre environnement interagissent est encore largement inconnue.

Cela implique que les mêmes facteurs familiaux, y compris les prédispositions génétiques ou l’environnement de la petite enfance, peuvent influencer à la fois notre propension au flow et notre santé mentale. Dans ce cas, les associations signalées ne seraient pas directement causales, mais plutôt liées à un troisième facteur provoquant les deux, comme les gènes ou les expériences spécifiques de l'enfance.

Entrez dans le névrosisme

Un autre troisième facteur pourrait être un concept appelé « névrosisme ». Le névrosisme est un trait de personnalité qui décrit notre tendance à être émotionnellement déséquilibré et facilement irritable. Les personnes ayant des scores de névrosisme élevés sont plus sensibles au stress et aux problèmes psychologiques, ainsi qu'aux maladies cardiovasculaires et autres maladies somatiques.

Dans le même temps, il est intuitivement logique que l’inquiétude, le stress et l’instabilité émotionnelle soient des facteurs qui vous empêcheraient de vous lancer dans des expériences de flow. Il est donc fort possible que nos prédispositions, y compris le névrosisme, influencent à la fois notre capacité à ressentir le flow et notre santé mentale.

Si nous explorons ensuite la relation entre le flow et la santé mentale sans considérer le névrosisme – comme l’ont fait la plupart des recherches – nous observerions une association. Mais c'est vraiment motivé par le névrosisme.

Ensemble, cela soulève la question : le flow peut-il vraiment protéger contre certains problèmes de santé ? Cette question a été récemment étudiée par mon étudiante Emma Gaston à l'Université de Melbourne, en Australie, et co-supervisée par moi-même et Laura Wesseldijk, chercheuse principale de mon groupe à l'Institut Max Planck d'esthétique empirique (MPIEA) à Francfort-sur-le-Main, Allemagne. Notre article a été publié dans la revue Psychiatrie translationnelle.

Nous avons étudié, pour la première fois, si le névrosisme influence les associations observées entre le flux et la santé mentale et si des facteurs familiaux tels que la génétique ou l'environnement familial précoce peuvent jouer un rôle. Pour la première fois également, l’étude a testé l’inverse ; si les problèmes de santé mentale entraînent une diminution du flux. Cela a été réalisé à l’aide de diagnostics réels provenant de 9 300 personnes figurant dans le registre des patients suédois.

Nous avons constaté que les personnes plus sujettes au flow présentaient un risque plus faible de certains diagnostics, notamment la dépression, l'anxiété, la schizophrénie, le trouble bipolaire, les troubles liés au stress et les maladies cardiovasculaires. Ceci est conforme aux attentes d’un effet protecteur du flux sur les résultats en matière de santé mentale et cardiovasculaire.

Cependant, si l’on considère le névrosisme et les facteurs familiaux, les expériences de flux restent associées uniquement à la dépression majeure et (éventuellement) à l’anxiété, bien que les associations soient quelque peu diminuées. Cette découverte suggère que le flux peut avoir un certain effet protecteur sur ces deux résultats en matière de santé mentale, mais que la relation est plus complexe qu’on ne le pense.

D'un autre côté, le fait que la plupart de ces associations ont disparu suggère que le fait d'être sujet au flux n'entraîne pas directement une diminution du risque de ces conditions. Des facteurs tiers, tels que les gènes, pourraient constituer une meilleure explication.

Cela signifie-t-il que nous devrions nous engager dans un entraînement dynamique pour réduire notre risque de dépression et d’anxiété ? Non. Il manque des recherches pour déterminer si et comment nous pouvons même manipuler le flux et quelles en seraient les conséquences.

Cela dit, lorsque nous sommes dans un état de flow, il est probable que nous passons moins de temps à ruminer notre vie ou à nous inquiéter de l’avenir, simplement parce que nous sommes occupés et que l’expérience du flow en elle-même est enrichissante. Donc, si quelque chose que vous aimez faire vous fait perdre toute notion d’espace et de temps, il est probable que cela soit bon pour vous, du moins à ce moment-là.