Les personnes âgées souffrant d'insomnie courent un risque plus élevé de développer une dépression, selon les chercheurs

Les personnes âgées souffrant d'insomnie courent un risque plus élevé de développer une dépression, selon les chercheurs

L’une des caractéristiques du vieillissement est la difficulté à s’endormir et à rester endormi. En moyenne, les jeunes adultes peuvent se réveiller brièvement cinq fois par nuit. Mais certaines personnes de plus de 60 ans peuvent se réveiller jusqu’à 150 fois pendant leur sommeil.

L’insomnie a des conséquences bien plus graves que la sensation de groggy le matin : elle peut également conduire à la dépression, le manque de sommeil doublant le risque.

La dépression étant plus fréquente chez les personnes souffrant de maladies chroniques, comme les maladies cardiaques, le cancer ou le diabète, les personnes âgées peuvent être exposées à un risque accru.

Une étude menée par le Dr Michael Irwin est la première à examiner les mécanismes d’interaction entre l’insomnie et la dépression chez les personnes âgées. L’étude a révélé que les personnes âgées qui souffrent d’un manque chronique de sommeil sont non seulement plus à risque, mais que leurs symptômes sont plus graves et plus prolongés.

« Les personnes âgées qui souffrent d'insomnie présentent un risque très exagéré de devenir déprimées », a déclaré le Dr Irwin, professeur distingué Norman Cousins ​​de psychiatrie et de sciences biocomportementales à la David Geffen School of Medicine de l'UCLA.

« Les données sont tout simplement remarquables : l'incidence de la dépression est multipliée par plusieurs. Et plus l'insomnie dure longtemps, plus le risque de devenir dépressif est élevé, même pour ceux qui n'ont jamais été déprimés auparavant. »

Insomnie, inflammation et dépression

L’inflammation peut également conduire à la dépression, et le Dr Irwin et ses collaborateurs ont découvert qu’un « défi inflammatoire », semblable à une infection, peut induire ou provoquer des symptômes dépressifs.

Dans le cadre d’une étude en cours, ils injecteront une endotoxine (une bactérie inerte) pour déclencher une réponse immunitaire chez 160 personnes âgées, dont certaines souffrent d’insomnie et d’autres non.

Des études antérieures ont montré que ce défi inflammatoire, par rapport au placebo, conduit à une réponse dépressive. Lorsque l’inflammation disparaît, la dépression disparaît également.

Cette résolution a duré environ six heures chez les personnes âgées sans insomnie. Mais pour la moitié des sujets de l’étude souffrant de troubles du sommeil, elle a duré jusqu’à neuf heures. Le Dr Irwin a noté que le manque de sommeil stimule le système immunitaire, de sorte que ces personnes âgées présentaient déjà des niveaux élevés d’inflammation.

Les premiers résultats de l’étude suggèrent que la présence d’insomnie au moment de l’injection ou dans les semaines précédant le défi inflammatoire augmente la gravité et la durée des symptômes dépressifs.

Les symptômes de dépression n'étaient pas seulement autodéclarés mais pouvaient être observés par un clinicien. Il est important de noter qu'aucun sujet de l'étude n'a signalé de tendances suicidaires lorsque la dépression était induite.

« Lorsque vous rencontrez les gens avant l'étude, vous discutez simplement avec eux de manière amicale », a déclaré le Dr Irwin. « Lorsque vous revenez après qu'ils ont reçu l'endotoxine, ils sont souvent renfermés et ont l'air tristes et déprimés. Ils n'établissent pas de bon contact visuel. Ils décrivent les autres personnes comme hostiles. Ils se sentent socialement déconnectés.

« Et ce sont les premiers symptômes, avant qu'ils ne signalent réellement leur humeur dépressive. Heureusement, une fois que l'inflammation disparaît en quelques heures, la dépression disparaît et ils retrouvent leur état habituel. »

Comprendre le lien entre l’insomnie, l’inflammation et la dépression peut aider les cliniciens à surveiller les personnes âgées les plus à risque.

« Par exemple, si vous avez un adulte âgé souffrant d’insomnie qui développe ensuite une infection des voies urinaires, cette personne doit être étroitement surveillée pour détecter le développement d’une dépression », a déclaré le Dr Irwin.

« De même, si vous avez une personne qui vient de se faire vacciner, peut-être que cette vaccination, si elle souffre d’insomnie, est suffisante pour déclencher ce début de dépression. »

Qui est le plus à risque ?

Un aspect des résultats nécessite une étude plus approfondie. Les sujets de l'étude ont présenté des réponses inflammatoires similaires, mais des variations ont été observées dans la réponse à la dépression des individus.

« Les changements dans l'humeur dépressive sont liés à la sensibilité, à la façon dont le cerveau perçoit ou reçoit réellement ce signal du défi inflammatoire », a déclaré le Dr Irwin, qui est également directeur du Cousins ​​Center for Psychoneuroimmunology et du Mindful Awareness Research Center au Semel Institute for Neuroscience & Human Behavior.

« Nous nous sommes vraiment demandé pourquoi certaines personnes étaient plus sensibles. Nous ne savons pas vraiment ce qui contribue à ce risque différentiel. »

Par exemple, les femmes sont plus susceptibles de souffrir de dépression que les hommes. Mais lorsque les chercheurs ont pris en compte l’effet des hormones sexuelles, cela n’a pas pu expliquer les différences de réponses.

Afin de mieux comprendre les mécanismes de réponse, le Dr Irwin et ses collègues utilisent une approche génomique pour découvrir quels gènes sont affectés par l’injection d’endotoxine et si les insomniaques peuvent présenter un profil génétique différent. Une analyse plus approfondie de l’expression des gènes permet de mieux comprendre les changements moléculaires qui pourraient un jour devenir une cible thérapeutique.

En plus du traitement futur, la détermination des profils de risque sera cruciale pour prévenir complètement la dépression.

« Quand les gens tombent malades, ils se sentent malades et souvent déprimés », a-t-il déclaré. « Et les médecins, en général, disent simplement : « Eh bien, cela fait partie de votre maladie. » Mais nous ne savons pas vraiment ce que nous pouvons faire pour réduire la probabilité de survenue de la dépression, ni si nous pouvons intervenir tôt.

« L’objectif est d’identifier les facteurs biologiques et comportementaux associés au risque qui peuvent réellement être modifiés, afin que nos méthodes de prévention de la dépression soient encore meilleures que celles dont nous disposons actuellement. »