La voix dans votre tête peut vous aider à mémoriser et à traiter les mots. Mais que se passe-t-il si vous n'en avez pas ?

La voix dans votre tête peut vous aider à mémoriser et à traiter les mots.  Mais que se passe-t-il si vous n'en avez pas ?

Pouvez-vous imaginer vous entendre parler ? Une voix dans votre tête, peut-être en train de réciter une liste de courses ou un numéro de téléphone ? À quoi ressemblerait la vie si vous ne le pouviez pas ?

Certaines personnes, dont moi, n’auraient pas pu imaginer des expériences visuelles. Nous ne pouvons pas fermer les yeux et évoquer l'expérience de voir le visage d'un être cher, ni imaginer l'aménagement de notre salon pour déterminer si un nouveau meuble pourrait y entrer. C'est ce qu'on appelle « aphantasia », d'après une expression grecque où le « a » signifie sans et « phantasia » fait référence à une image. Familièrement, les gens comme moi sont souvent qualifiés d’« aveugles ».

Alors que la plus grande attention a été accordée à l'incapacité d'imaginer des sensations visuelles, les aphantasiques peuvent manquer d'autres expériences imaginées. Nous pourrions être incapables de ressentir des goûts ou des odeurs imaginés. Certaines personnes n’imaginent pas s’entendre parler.

Une étude récente a fait progresser notre compréhension des personnes qui ne peuvent pas imaginer entendre leur propre monologue interne. Il est important de noter que les auteurs ont identifié certaines tâches que ces personnes sont plus susceptibles de trouver difficiles.

Ce que l’étude a révélé

Des chercheurs de l’Université de Copenhague au Danemark et de l’Université du Wisconsin-Madison aux États-Unis ont recruté 93 volontaires. Ils comprenaient 46 adultes qui ont signalé de faibles niveaux de parole intérieure et 47 qui ont signalé des niveaux élevés.

Les deux groupes se sont vu confier des tâches difficiles : juger si les noms des objets qu'ils avaient vus rimaient et rappeler des mots. Le groupe sans monologue intérieur a obtenu de moins bons résultats. Mais les différences ont disparu lorsque tout le monde a pu prononcer des mots à voix haute.

Il est important de noter que les personnes qui ont déclaré moins de parole intérieure n’étaient pas pires dans toutes les tâches. Ils pouvaient rappeler un nombre similaire de mots lorsque les mots avaient une apparence différente les uns des autres. Cela nie toute suggestion selon laquelle les aphants (les personnes atteintes d'aphantasie) n'essayaient tout simplement pas ou étaient moins capables.

Une validation bienvenue

L'étude fournit des preuves bienvenues des expériences vécues par certains aphants, à qui on dit encore souvent que leurs expériences ne sont pas différentes, mais plutôt qu'ils ne peuvent pas décrire leurs expériences imaginées. Certaines personnes ressentent de l’anxiété lorsqu’elles réalisent que d’autres personnes peuvent avoir imaginé des expériences qu’elles ne peuvent pas imaginer. Ces sentiments peuvent être approfondis lorsque d’autres affirment qu’ils sont simplement confus ou inarticulés.

Dans mes propres recherches sur l’aphantasie, j’ai souvent interrogé des foules de personnes sur leur capacité à imaginer des expériences.

Les questions sur la capacité d'avoir imaginé des sensations visuelles ou sonores ont tendance à être approuvées avec enthousiasme par une grande majorité, mais les questions sur les expériences imaginées du goût ou de l'odorat semblent susciter davantage de confusion. Certaines personnes sont catégoriques sur le fait qu'elles peuvent le faire, notamment un collègue qui dit pouvoir imaginer le goût des combinaisons d'ingrédients lorsqu'ils sont cuits ensemble. Mais d’autres réponses suggèrent que les sous-types d’aphantasie pourraient s’avérer plus courants que nous ne le pensons.

Les auteurs de l'étude récente suggèrent que l'incapacité de s'imaginer s'entendre parler devrait être qualifiée d'« anendophasie », c'est-à-dire sans discours intérieur. D'autres auteurs avaient suggéré l'anauralia (c'est-à-dire sans imagerie auditive). D'autres chercheurs encore ont fait référence à tous les types de sensations imaginées comme étant différents types d'« imagerie ».

Il est important d'avoir des noms cohérents. Cela peut aider les scientifiques à « parler » entre eux pour comparer leurs résultats. Si différents auteurs utilisent des noms différents, des preuves importantes peuvent passer inaperçues.

Nous avons plus de cinq sens

Le débat se poursuit sur le nombre de sens dont disposent les humains, mais certains scientifiques plaident raisonnablement en faveur d'un nombre supérieur à 20.

En plus des cinq sens que sont la vue, l'odorat, le goût, le toucher et l'ouïe, les sens moins connus comprennent la thermoception (notre sensation de chaleur) et la proprioception (conscience de la position des parties de notre corps). Grâce à la proprioception, la plupart d’entre nous peuvent fermer les yeux et toucher le bout de notre index avec notre nez. Grâce à notre sens vestibulaire, nous avons généralement une bonne idée de la direction vers le haut et pouvons maintenir l'équilibre.

Il peut être tentant de donner un nouveau nom à chaque incapacité à éprouver un type donné de sensation imaginée. Mais cela pourrait prêter à confusion. Une autre approche consisterait à adapter des expressions déjà largement utilisées. Les personnes incapables d’imaginer des sensations se désignent généralement par le terme « aphants ». Cela pourrait être adapté avec un préfixe, tel que « audio aphant ». Le temps nous dira quelle approche est adoptée par la plupart des chercheurs.

Pourquoi nous devrions continuer à enquêter

Quels que soient les noms que nous utilisons, l’étude de multiples types d’incapacité à éprouver une sensation imaginée est importante. Ces investigations pourraient révéler les processus essentiels dans le cerveau humain qui provoquent une expérience consciente d’une sensation imaginée.

Avec le temps, cela mènera non seulement à une meilleure compréhension de la diversité humaine, mais pourrait également aider à découvrir comment le cerveau humain peut créer une sensation consciente. Cette question – comment et où nos sentiments conscients sont générés – reste l’un des grands mystères de la science.