La créativité commence dès le berceau, selon une nouvelle étude

La créativité commence dès le berceau, selon une nouvelle étude

Les bébés de moins d’un an peuvent combiner des concepts simples en idées complexes, ce qui montre que la créativité commence dès la petite enfance. Selon une nouvelle étude menée à l’Université de Birmingham, au Royaume-Uni, et à l’Université d’Europe centrale (CEU), en Autriche, les bébés sont non seulement capables de penser de manière créative bien avant de commencer à parler, mais ce type de raisonnement peut être essentiel à l’acquisition du langage.

Dans l’étude publiée dans le Actes de l'Académie nationale des sciencesLes chercheurs ont entrepris d’explorer les origines de la créativité humaine et de la pensée productive pour essayer de découvrir comment les gens parviennent à des pensées et des idées complètement nouvelles. Le mécanisme de base pour y parvenir consiste à prendre des concepts familiers et à les combiner pour créer de nouvelles structures, mais on sait peu de choses sur le stade précoce de la vie où ces capacités peuvent être utilisées.

Les chercheurs ont découvert que les bébés étaient capables d’apprendre très rapidement de nouveaux mots décrivant de petites quantités – une performance impressionnante – et de les combiner spontanément avec des mots familiers pour comprendre pleinement une phrase.

La chercheuse principale, Dr Barbara Pomiechowska, a mené cette étude alors qu'elle était chercheuse postdoctorale à l'Université d'Europe centrale (CEU). Elle est aujourd'hui professeure adjointe à l'École de psychologie de l'Université de Birmingham, au Royaume-Uni.

Selon le Dr Pomiechowska, « la créativité humaine n’a pas de limites : elle nous a permis d’aller sur la Lune et de guérir des maladies mortelles. Mais malgré son importance, nous ne savons pas encore quand et comment cette impressionnante capacité à combiner des idées et à inventer de nouvelles choses émerge. Cette recherche montre que nous devons remonter au début de l’acquisition du langage pour résoudre cette énigme. »

Dans le cadre de cette étude, les chercheurs ont travaillé avec une cohorte de 60 bébés, tous âgés d'environ 12 mois. Ils ont commencé par leur apprendre deux nouveaux mots décrivant la quantité : « mize », qui signifie « un », et « padu », qui signifie « deux ».

On a ensuite demandé aux bébés de combiner ces nouveaux mots numériques avec des noms d'objets différents, par exemple pour identifier des « canards padu » parmi un choix d'images. En apprenant de nouveaux mots pour représenter des quantités, les chercheurs ont pu tester la capacité des bébés à combiner des concepts en temps réel, plutôt que de simplement se rappeler des combinaisons de mots qu'ils connaissaient déjà par expérience.

En utilisant la technologie de suivi oculaire pour surveiller où les bébés regardent, les chercheurs ont pu montrer que les nourrissons pouvaient combiner avec succès les deux concepts pour comprendre ce qu’on leur demandait.

Le Dr Agnes Kovacs, du Département des sciences cognitives et du Centre de développement cognitif de la CEU, a ajouté : « Pour les bébés, cette capacité à combiner différents concepts est susceptible de les aider non seulement à interpréter les apports linguistiques complexes, mais aussi à en apprendre davantage sur différents aspects du monde physique et social. Pour les adultes, c'est une capacité qui permet d'aller au-delà de tout ce qui a déjà été pensé, ouvrant l'esprit à des possibilités infinies. »