Écrire sur l’identité et les valeurs peut renforcer l’estime de soi des adolescents

Écrire sur l’identité et les valeurs peut renforcer l’estime de soi des adolescents

Offrir aux adolescents des occasions d’affirmer les aspects positifs de leur identité peut contribuer à renforcer leur estime de soi au fil du temps et à faciliter les transitions vers le lycée, selon une nouvelle recherche en psychologie de Cornell.

Dans une étude portant sur près de 400 élèves de neuvième année, les élèves qui rédigeaient de courts essais tous les deux ou trois mois sur des identités ou des valeurs qui leur étaient chères ont déclaré avoir une estime de soi stable, voire améliorée, tout au long de l'année, en moyenne. Les élèves qui n'avaient pas fait les exercices d'affirmation de soi ont vu leur estime de soi moyenne chuter de manière significative, un phénomène courant au début du lycée.

Les résultats suggèrent qu'en plus des affirmations basées sur les valeurs, qui ont été étudiées plus en profondeur, les affirmations basées sur l'identité pourraient être bénéfiques à un moment où les adolescents forgent et deviennent plus conscients de leur identité, a déclaré Adam Hoffman, professeur adjoint au Département de psychologie et au Collège d'écologie humaine.

« L’estime de soi découle en quelque sorte de notre identité sociale, et les adolescents commencent à être façonnés par leur identité sociale à l’adolescence », a déclaré Hoffman. « Si nous pouvons encourager la socialisation explicite de leur identité et la présenter sous un jour positif, nous pourrions voir de meilleurs résultats en matière de santé mentale et de bien-être général. »

Hoffman est co-auteur de « La promesse d'une intervention d'affirmation de soi basée sur l'identité pour se protéger contre le déclin de l'estime de soi lors de la transition vers le lycée », publié dans La psychologie du développementavec Hannah Schacter, professeur adjoint de psychologie à l'Université Wayne State.

Bien qu’une bonne estime de soi soit liée à une meilleure santé et à de meilleurs résultats scolaires, on sait qu’elle stagne ou décline chez les adolescents qui entrent au lycée. À cet âge, explique Hoffman, les élèves développent une perception plus complexe et plus nuancée de soi, tout en naviguant dans de nouvelles relations sociales et en étant confrontés à de fréquentes occasions de se mesurer à eux, par exemple par le biais de leurs notes et de leurs activités sportives.

« La cognition sociale des adolescents leur permet d'avoir une perception plus réaliste d'eux-mêmes et de comprendre leurs capacités, et il existe de nombreuses façons de s'évaluer par rapport aux autres », a déclaré Hoffman. « Nous souhaitions trouver des moyens d'atténuer ces baisses d'estime de soi qui surviennent de manière normative. »

Bien que les recherches antérieures se soient concentrées sur la façon dont les affirmations de soi influencent les résultats scolaires, a déclaré Hoffman, la nouvelle étude est l'une des premières à examiner leurs effets sur le bien-être psychologique, en particulier sur l'estime de soi. Les recherches menées jusqu'à présent ont également largement testé des affirmations de valeurs plus traditionnelles.

Pour tester les bénéfices d’une intervention d’affirmation des identités, les chercheurs ont recruté un échantillon diversifié de 388 élèves de 38 écoles du Michigan, âgés en moyenne de 14 ans. Les participants ont rempli jusqu’à cinq évaluations d’estime de soi au cours de la neuvième et de la dixième année. À partir de l’automne 2020, alors qu’ils étaient en neuvième année, ils ont été assignés au hasard à l’un des trois groupes qui ont effectué une série de trois exercices d’écriture.

Répondant à des questions posées tous les quelques mois, les participants d'un groupe ont expliqué ce qu'ils aimaient dans une identité choisie parmi la race/l'ethnicité, la religion, l'orientation sexuelle, le poids, le statut d'immigrant, la langue, le handicap, le statut socio-économique ou « autre ». Un autre groupe s'est concentré sur une valeur qu'ils considéraient comme importante, comme la créativité ou le sens de l'humour. Et un groupe témoin a écrit sur la routine matinale de la journée.

Les résultats ont montré que l'estime de soi est restée stable pour les deux premiers groupes, mais a diminué au fil du temps pour le groupe témoin, ce qui suggère que les interventions ont eu un « effet important » en moyenne. Cela est particulièrement remarquable puisque l'étude a eu lieu pendant la pandémie de COVID-19, lorsque les étudiants et les adultes connaissaient des niveaux de stress plus élevés, bien que les auteurs aient déclaré que des recherches supplémentaires devraient être menées dans des conditions plus normales.

Les chercheurs s’attendaient à ce que les affirmations basées sur l’identité renforcent le plus l’estime de soi. Mais ils ont remarqué que les adolescents développent simultanément des identités et des valeurs qui pourraient les protéger lorsqu’ils sont confrontés à des exigences scolaires croissantes, à des difficultés avec leurs amis ou leur famille, ou à des cas de discrimination.

« Il n’est peut-être pas surprenant que le fait d’avoir des occasions répétées de réfléchir positivement à tout ce qui a une signification personnelle pour soi – qu’il s’agisse de valeurs personnelles ou d’identités sociales – puisse offrir une méthode pour préserver un sentiment d’estime de soi », écrivent les auteurs.

Les écoles, les conseillers et les parents pourraient offrir ces opportunités avec un minimum de perturbations, ont déclaré les chercheurs, pour aider les adolescents à se sentir mieux dans leur peau lors de leur transition vers le lycée.

« C'est une méthode qui pourrait être mise en œuvre dans un cours d'anglais en 10 minutes, deux fois par an, et c'est très simple et pertinent pour les enfants », a déclaré Hoffman. « Tout type d'intervention d'affirmation, qu'elle soit basée sur leurs valeurs ou leur identité, s'avère efficace pour renforcer l'estime de soi. »