Des chercheurs explorent l'impact de l'anxiété parentale sur les enfants

Des chercheurs explorent l'impact de l'anxiété parentale sur les enfants

Les parents ne veulent pas que leurs enfants courent des dangers ou fassent aveuglément confiance à des étrangers, mais en même temps, ils veulent qu'ils découvrent le monde et développent une confiance envers les gens. Alors, comment doivent-ils préparer leurs enfants à de nouvelles situations, objets ou étrangers ?

„Cette question est également très importante du point de vue de la santé mentale”, déclare la première auteure, Cosima Nimphy. « Les troubles anxieux font partie des troubles mentaux les plus répandus chez les enfants et les adolescents, et les enfants de parents anxieux sont deux à trois fois plus susceptibles de les développer. Pour environ un tiers, cela est génétique, mais la majorité des cas s'expliquent par des facteurs environnementaux. facteurs ou une combinaison des deux. Ainsi, si nous voulons prévenir la transmission parentale de la peur et de l’anxiété, ou trouver des stratégies pour réduire la peur, nous devons découvrir les mécanismes qui la sous-tendent.

Trouver les mécanismes

Pour trouver ces mécanismes, des revues systématiques et des méta-analyses de toutes les études empiriques pertinentes sont nécessaires. Une équipe de chercheurs en psychologie, dirigée par Evin Aktar, a effectué des recherches dans les bases de données scientifiques et, après un examen approfondi des orientations et de la méthodologie de la recherche, a soumis 18 études empiriques (expérimentales ou observationnelles) portant sur des enfants âgés de 2,5 à 17 ans à une revue systématique ainsi qu'à une méta-analyse statistique, maintenant publiée dans Revue clinique de psychologie de l'enfant et de la famille.

„Ce nombre de 18 études peut paraître petit, mais il est suffisant pour mesurer l'effet et met en valeur un domaine de recherche qui ne cesse de croître”, explique Nimphy. „Et l'effet s'est avéré fort, même après une seule exposition à des informations de menace verbale parentale.”

Les études impliquées ont toutes examiné comment les informations verbales sur la peur ou l'anxiété des parents à propos d'une nouvelle personne, d'un objet ou d'une situation peuvent façonner la réaction de leurs enfants à ces stimuli. Ils ont examiné les réactions physiologiques (accélération du rythme cardiaque), le comportement (évitement) et/ou la cognition (peur et évitement autodéclarés par les enfants).

Ce dernier aspect était surreprésenté dans les études, „ce qui mérite une mise en garde”, dit Nimphy, „car les enfants peuvent dire qu'ils ont peur, mais ne pas agir de manière effrayée ou évitante”.

Aucun effet significatif du trouble anxieux d'un parent

Les chercheurs s’attendaient à ce que les enfants de parents souffrant de troubles anxieux soient plus sensibles à leurs avertissements concernant des situations effrayantes. Cependant, la majorité (4 sur 5) des études qui ont étudié ce sujet n’ont trouvé aucun effet significatif.

„C'était surprenant”, déclare Nimphy. „Mais nous avons besoin de plus d'études que les cinq qui se sont penchées sur ce sujet.” Et cela ne veut pas dire que les parents anxieux n’ont aucune influence. Peut-être que la répétition de l’apprentissage de la peur sociale au fil du temps, plutôt que son intensité, renforce la tendance des enfants à éviter de nouveaux stimuli sociaux ou des situations dans des familles anxieuses. »

Aucun effet de la propre disposition des enfants

L'équipe s'attendait également à ce que les enfants qui ont déjà une disposition craintive soient plus sensibles aux « discours de peur » des parents. Mais dans 3 des 4 études qui ont examiné ce sujet, aucun effet significatif n’a été trouvé.

„Plutôt que de rendre les enfants plus sensibles aux expressions d'anxiété parentale, les enfants au tempérament craintif pourraient montrer des réactions de peur accrues indépendamment des avertissements parentaux”, note Nimphy.

„Nous nous attendrions à ce que les enfants deviennent moins sensibles aux informations sur la peur parentale à mesure qu'ils grandissent”, explique Nimphy. „Les enfants plus âgés ont appris à mieux réguler leurs émotions et sont influencés par davantage de personnes, comme leurs pairs sociaux. Cependant, ce n'était pas le cas. Cela ne signifie pas que l'âge ou les pairs sociaux ne sont pas pertinents. Nous avons besoin de plus d'études qui suivent le même enfant dans des âges et des contextes différents.

Stratégies de prévention

« Mon message personnel à retenir serait de rappeler à quel point la communication verbale des parents peut être puissante, même après une seule exposition, conclut Nimphy. « Et pour les parents anxieux, les stratégies de prévention pourraient intégrer une psychoéducation ou une formation visant à réduire le nombre d'interactions répétées. exposition aux expressions d’anxiété parentale.

L’étude a également montré clairement que davantage de recherches empiriques sont nécessaires et que certaines faiblesses doivent être surmontées. „Par exemple, il existe toujours une surreprésentation des mères dans les études expérimentales, ainsi qu'une surreprésentation de ce que nous appelons des familles étranges : occidentales, instruites, industrialisées, riches et démocratiques. Alors que nous savons que les interactions familiales et la perception des enfants peuvent différer selon les milieux culturels. „.

Qu’est-ce qui rend les enfants courageux ?

À l’avenir, Nimphy souhaite mieux comprendre quels types de déclarations ou de comportements de soutien de la part des parents peuvent réduire l’acquisition de la peur chez l’enfant. „Les futures études qualitatives devraient évaluer le point de vue des enfants sur ce qui les a aidés dans le passé à faire face à leurs peurs et sur les déclarations de leurs parents qu'ils ont trouvées encourageantes. Qu'est-ce qui les a rendus courageux ?”

En 2022, Cosima Nimphy et une équipe de psychologues dirigée par Evin Akar ont publié une étude empirique dans le Journal de l'adolescence montrant que davantage d’informations sur les menaces parentales étaient liées à une peur plus forte du COVID-19 chez leurs enfants. Ils ont également publié une méta-analyse sur l'effet du comportement parental non verbal sur les nourrissons jusqu'à 2,5 ans, qui s'est avéré faible à modéré.

Aktar et Nimphy travaillent actuellement sur une méta-analyse et deux études expérimentales, dans lesquelles un parent se comporte de manière anxieuse et l'autre non : « Une réponse confiante de l'autre parent peut-elle réduire l'effet ?