Des chercheurs en santé comportementale étudient des centaines de scanners cérébraux pour explorer la biologie de la dépression

Des chercheurs en santé comportementale étudient des centaines de scanners cérébraux pour explorer la biologie de la dépression

Au cours des 50 dernières années, les chercheurs en santé comportementale ont réalisé des progrès majeurs dans la compréhension de la dépression, non pas comme une maladie née uniquement d’expériences vécues, mais comme un trouble à multiples facettes avec une biologie sous-jacente complexe. Un nombre croissant de recherches ont permis de mieux comprendre la biologie de la dépression au niveau cellulaire ainsi que les cibles potentielles de traitements innovants.

Dans une nouvelle étude publiée dans Psychiatrie translationnelleLe Dr Bradley Peterson, directeur du laboratoire d'imagerie cérébrale du Children's Hospital de Los Angeles, et plusieurs chercheurs du Behavioral Health Institute explorent le lien entre le flux sanguin cérébral et la gravité de la dépression.

Les chercheurs se sont associés à un cabinet privé de psychiatrie multicentrique pour analyser les scanners cérébraux de 338 patients souffrant de troubles dépressifs majeurs et de 103 témoins sains. L'ensemble de données comprend des scanners de patients âgés de 18 à 65 ans et couvre huit sites aux États-Unis.

L’une des études les plus vastes et les plus représentatives de son genre, cette recherche apporte un nouvel éclairage sur la manière dont le flux sanguin représente les problèmes fonctionnels dans les structures régulatrices du cerveau associées à la dépression – et indique que le métabolisme cellulaire est un mécanisme clé derrière la progression et la gravité du trouble.

Le flux sanguin cérébral régional affecte les circuits de régulation du cerveau

L'analyse des images cérébrales obtenues par SPECT a montré une augmentation globale du flux sanguin cérébral chez les patients souffrant de dépression par rapport au groupe témoin sain. Cependant, ce qui a le plus fasciné les chercheurs, c'est la façon dont le flux sanguin varie selon les régions.

Le flux sanguin cérébral régional était disproportionnellement plus élevé dans les structures limbiques du cerveau, notamment les noyaux gris centraux, le thalamus et le cervelet. Ces structures régulent les processus cognitifs les plus essentiels de notre corps, comme la pensée, l'attention, les émotions et le comportement.

« Les problèmes dans ces circuits de régulation du cerveau sont cohérents avec les défis cognitifs et attentionnels connus depuis longtemps dont souffrent les personnes souffrant de dépression, allant des troubles de la concentration à la rumination et à la mauvaise humeur générale », explique le Dr Peterson.

Cartographie du métabolisme en fonction de la gravité de la dépression

L’identification d’une augmentation du flux sanguin dans ces régions clés du cerveau offre aux chercheurs un indice sur les véritables coupables biologiques sous-jacents à la dépression : le métabolisme et l’activité cellulaire.

« Ce n’est pas le flux sanguin en soi qui nous intéresse, mais ce qu’il indique », ajoute le Dr Peterson.

Le métabolisme est stimulé par une activité cellulaire accrue. L'hypermétabolisme survient lorsque les cellules utilisent des quantités excessives d'énergie, ce qui nécessite un flux sanguin accru. « Il semble y avoir une perturbation globale du fonctionnement et du métabolisme cellulaires dans le cerveau des personnes déprimées », explique le Dr Peterson. « Quelque chose ne fonctionne pas efficacement dans les cellules et ne contrôle pas correctement la consommation d'énergie. »

L’augmentation du flux sanguin était également proportionnelle à la gravité de la dépression, ce qui a conduit les chercheurs à penser que l’hypermétabolisme est pathologique – résultant de différences structurelles ou fonctionnelles dans la biologie – plutôt que compensatoire, car la compensation serait inversement corrélée à la diminution du flux sanguin cérébral avec la gravité de la dépression.

Conséquences pour la santé comportementale pédiatrique

Bien que l’ensemble de données de cette étude ait utilisé des scanners cérébraux de personnes âgées de 18 ans et plus, le Dr Peterson affirme que cette recherche fait partie d’un effort plus vaste du Behavioral Health Institute pour comprendre comment et où la dépression commence chez les enfants.

« Il y a tout lieu de croire que la plupart des formes de dépression chez les enfants ont une cause ou une physiopathologie similaire à celle de la dépression chez l'adulte », explique-t-il, principalement parce que de nombreuses formes de dépression chez l'adulte commencent dès l'enfance. « Cette étude nous renseigne indirectement sur la biologie de la dépression chez les enfants. »

Et ensuite : une analyse plus approfondie de l'impact de l'hypermétabolisme sur le cerveau

Les données riches de cette étude multicentrique et multigénérationnelle donnent au Dr Peterson et à son équipe suffisamment d’informations pour élaborer des études de suivi qui continuent de faire progresser la compréhension des mécanismes de la dépression et d’éclairer les traitements potentiels.

Plus important encore, les chercheurs pensent que l’hypermétabolisme pourrait être une cible raisonnable pour de nouvelles thérapies contre la dépression, et les recherches futures pourraient chercher à découvrir les composants cellulaires spécifiques sous-jacents au dysfonctionnement métabolique.

« Avec ce vaste ensemble de données, nous espérons que les résultats représenteront plus fidèlement ce qui se passe dans le cerveau d'une personne moyenne aux États-Unis plutôt que dans un petit coin isolé », explique le Dr Peterson. « Plus important encore, cela nous indique où nous devons commencer à chercher dans le cerveau. »