Des chercheurs découvrent un déclencheur biologique de la puberté précoce

Des chercheurs découvrent un déclencheur biologique de la puberté précoce

Une nouvelle recherche menée par le Brenhouse Lab révèle comment l’adversité en début de vie déclenche une puberté précoce et une anxiété en fin de vie, ouvrant la voie à des interventions potentielles.

Le début de la puberté est progressif depuis des décennies.

Aux États-Unis, l'âge moyen des filles atteignant la puberté varie de 8,8 à 10,3 ans. Le début précoce de la puberté, qui est associé à de nombreux risques pour la santé, peut être déclenché par un stress chronique chez les enfants.

Nouvelle recherche menée par des scientifiques du Nord-Est publiée dans Hormones et comportementa identifié pour la première fois que le stress au début de la vie affecte la partie du cerveau, en particulier une protéine de la membrane d'une cellule, responsable de la prévention du début prématuré de la puberté.

Le récepteur cérébral peut supprimer la libération d'hormones ou freiner la puberté précoce. Le récepteur fonctionne mal sous un stress chronique, déclenchant une cascade de messages conduisant à un déclenchement précoce de la puberté, selon des chercheurs du Nord-Est.

Selon des études, les enfants ayant une puberté précoce risquent de développer des cancers de l'appareil reproducteur, des syndromes métaboliques tels que le diabète, des maladies cardiovasculaires et des problèmes émotionnels et sociaux plus tard à l'âge adulte.

Les chercheurs espèrent que ces résultats mèneront à des interventions médicales à l’avenir.

„La puberté précoce est très importante car elle semble être associée à des psychopathologies plus tard dans la vie, comme les troubles liés à l'anxiété”, explique Heather Brenhouse, professeur de psychologie à la Northeastern University. „Les problèmes médicaux physiologiques semblent également potentiellement liés à une puberté précoce.”

Selon Brenhouse, le mécanisme biologique par lequel le stress de la petite enfance conduit à une puberté précoce était resté largement inconnu.

La nouvelle recherche menée par le Brenhouse Lab de Northeastern a identifié un récepteur (une partie d'une cellule cérébrale qui reçoit des messages d'une autre cellule) dans l'hypothalamus, une région du cerveau qui contrôle de nombreuses fonctions corporelles via des hormones.

Les scientifiques savaient grâce à des études antérieures, dit Brenhouse, que le développement pubertaire prématuré chez les filles est associé à des difficultés au début de la vie et qu'une puberté précoce prédit l'anxiété plus tard à l'adolescence et à l'âge adulte.

Ils ont entrepris de confirmer ces résultats et d’identifier un déclencheur biologique de la puberté précoce dans le cerveau.

Lauren Granata, diplômée du Nord-Est et titulaire d'un doctorat en psychologie, a co-écrit l'étude et mené l'enquête sur des modèles animaux. L’idée d’un stress déclenchant la puberté, dit-elle, lui semblait au début contre-intuitive.

„Il est désormais bien entendu que le stress freine la reproduction”, explique Granata. „Je pensais qu'il y avait de nombreuses opportunités de découvrir quelque chose de nouveau.”

Premièrement, les scientifiques ont confirmé l’hypothèse selon laquelle l’adversité de la petite enfance aurait effectivement déclenché une puberté précoce chez le rat. Travailler avec le modèle animal, dit Granata, leur a permis d'isoler un facteur spécifique – une relation perturbée avec la mère – en dehors d'autres facteurs tels que la nutrition, par exemple.

Bien sûr, dit Granata, ce qui se passe chez les humains n'est pas en corrélation directe avec le modèle animal, mais il s'agit d'une bonne preuve que le dysfonctionnement des soins maternels au début de la vie peut être l'un des facteurs qui régulent la puberté précoce.

„La façon dont vous pouvez vraiment traumatiser un enfant ou un rongeur en développement est de manipuler et de perturber la relation qui s'occupe de vous”, explique Brenhouse.

D'autres expériences négatives de l'enfance chez les humains, dit-elle, pourraient être la négligence, le manque de ressources et la maltraitance.

Pour trouver un biomarqueur, une molécule biologique dans le cerveau dont l'état indique une puberté précoce ou normale, Granata a étudié l'hypothalamus, car il est bien connu qu'il contrôle si une personne va subir la puberté, entre autres fonctions importantes.

„Certaines cellules sont fondamentalement activées et libèrent certaines protéines et peptides [hormones] qui déclenchent la puberté”, explique Brenhouse.

Granata a découvert, dit-elle, que ces cellules cérébrales commencent à exprimer et à libérer ces protéines plus tôt chez les rats femelles exposés à la séparation maternelle. Elle a identifié un récepteur spécifique – CRH-R1 – dans l'hypothalamus qui supprime la puberté préliminaire et est affecté par la stimulation du stress chronique.

„Vous pouvez penser à cela car il y a toujours une bataille entre un signal de départ et un signal d'arrêt. [in the brain]”, dit Granata.

Les hormones du stress agissent généralement comme des « freins » à la puberté, dit-elle, car elles amènent le récepteur CRH-R1 à supprimer la libération d'hormones essentielles à la puberté. Ils ont donc émis l’hypothèse que ce n’est pas un événement stressant mais un stress chronique qui affaiblit les freins de la puberté ou réduit la réactivité du récepteur aux hormones de stress.

Cela déclenche une cascade de signaux dans le cerveau et dans le corps.

„Maintenant, tous les signaux de départ ont carte blanche pour dire „Allez-y”. C'est l'heure de la puberté”, déclare Granata.

L'hypothalamus libère des hormones spécifiques qui indiquent au système de relâcher les freins et de produire des œstrogènes et de la testostérone impliqués dans la croissance et le maintien des tissus reproducteurs.

Les scientifiques n’ont pas observé d’accélération de la puberté chez les rats mâles également exposés à la séparation maternelle.

Pour étudier la relation entre l'adversité et les traumatismes et l'anxiété de l'enfance chez les adolescents et les adultes, les scientifiques ont utilisé le sursaut acoustique (des bruits de sursaut interrompant le bruit de fond blanc) sur des rats femelles après la puberté. L'expérience a montré une corrélation négative significative entre l'âge de la puberté et l'ampleur de la réponse au sursaut acoustique, associé aux troubles.

Selon Granata, un rat ayant eu une puberté plus précoce a connu des niveaux d'anxiété plus élevés à l'adolescence.

Elle espère que ces résultats pourraient être utilisés pour potentiellement créer des interventions et des traitements pour les filles qui présentent un risque plus élevé d'anxiété et de dépression à l'adolescence et à l'âge adulte en raison d'une puberté précoce.

Cette histoire est republiée avec l'aimable autorisation de Northeastern Global News news.northeastern.edu.