Découvrir les liens entre le stress mental et la santé physique, y compris les maladies cardiovasculaires

Découvrir les liens entre le stress mental et la santé physique, y compris les maladies cardiovasculaires

En juin 2016, l'équipe nationale allemande de football se préparait à affronter la Slovaquie au championnat d'Europe. Alors que les impulsions s'emballaient parmi des milliers de supporters lors du match crucial qui se déroulait dans le pays hôte, la France, un groupe de scientifiques allemands observait avec intérêt.

Leur but? Explorer le lien entre le stress mental aigu à court terme et les effets physiques, notamment les crises cardiaques et les accidents vasculaires cérébraux. Les maladies cardiovasculaires liées à ces urgences médicales sont la principale cause de décès dans le monde, faisant 18 millions de morts chaque année.

Déclencheurs de risque

Bien que des progrès aient été réalisés dans le traitement des facteurs de risque tels que le diabète et l'obésité, il reste encore beaucoup de choses inconnues sur les déclencheurs liés au stress, selon le professeur Hendrik Sager, cardiologue à l'Université technique de Munich en Allemagne.

„Ce besoin urgent d'agir m'a motivé à explorer la contribution de facteurs de risque non classiques tels que le stress mental”, a déclaré Sager.

Il a dirigé un projet de recherche explorant la manière dont le stress mental aigu provoque de graves troubles coronariens. Baptisé STRATO, le projet s'est achevé en janvier 2024 après six ans.

Le match de football Allemagne-Slovaquie a eu lieu un an et demi avant le début du STRATO en février 2018. Les Allemands ont gagné 3-0.

Le groupe de scientifiques, dont Sager, a fait en sorte que des échantillons de sang soient prélevés sur 35 supporters en bonne santé avant et immédiatement après le match. L'expérience faisait partie de la collecte d'informations pour STRATO, qui a analysé les résultats.

Lorsque l’équipe a examiné les échantillons de sang, ils ont montré une diminution rapide des globules blancs appelés leucocytes.

Attaque de plaque

En approfondissant leurs recherches, les scientifiques ont découvert que le même effet se produisait chez les souris lorsqu'un stress mental était induit chez elles en restreignant leurs mouvements. Grâce à des méthodes de suivi cellulaire, l’équipe a appris que les leucocytes perdus étaient absorbés par les tissus, y compris le cœur.

Cela peut provoquer la rupture de dépôts graisseux appelés plaques dans les artères, pouvant entraîner une crise cardiaque ou d'autres problèmes coronariens. Les facteurs contribuant à l'accumulation de plaque dentaire comprennent les régimes alimentaires riches en cholestérol, le tabagisme, l'obésité et le diabète.

„La rupture de la plaque s'est produite deux fois plus souvent chez les souris stressées que chez les souris non stressées”, a déclaré Sager. „Nous disposons désormais d'un mécanisme biologique sous-jacent expliquant comment le stress aigu précipite les événements cardiovasculaires.”

Il pense que la redistribution des leucocytes vers le cœur, les poumons et la peau pourrait avoir évolué chez les ancêtres des humains pour augmenter les chances de survie menacées en fournissant plus d'oxygène aux organes ou en préparant les tissus blessés à la régénération.

STRATO a également étudié des mesures visant à réduire les effets liés au stress.

L’équipe a découvert que le prétraitement des souris avec certains anticorps anti-inflammatoires permettait d’atteindre cet objectif en bloquant les molécules qui facilitent le mouvement des leucocytes.

Premières influences

À l’autre extrémité de l’échelle se trouvent les liens à plus long terme entre le stress au début de la vie, ou ELS, et les conditions plus tard dans la vie.

Un autre projet a tenté de démêler ces liens. Baptisée EarlyCause, elle doit prendre fin le 30 juin 2024 après quatre ans et demi.

Les chercheurs d’EarlyCause se sont concentrés sur trois conditions mentales et physiques liées à l’ELS : la dépression, les maladies coronariennes et le diabète.

Ces stress comprennent la dépression maternelle pendant la grossesse, la maltraitance des enfants, la perte parentale et le dénuement socio-économique. Plus de la moitié des enfants pourraient souffrir d’une certaine forme d’ELS, selon une étude de 2022.

Le professeur Karim Lekadir, chercheur en intelligence artificielle en médecine à l'Université de Barcelone en Espagne, dirige EarlyCause.

Il a déclaré que les connaissances sur la manière dont le stress entraîne des problèmes plus tard dans la vie sont limitées, en partie à cause de la difficulté d'établir des liens avec des maladies qui peuvent apparaître des décennies plus tard.

„Il n'est pas nécessairement intuitif que souffrir d'une adversité psychologique dans l'enfance puisse conduire à une maladie cardiovasculaire 50 ans plus tard”, a déclaré Lekadir. „Et ce n'est pas une chose anodine d'étudier.”

Découverte surprise

Les chercheurs du projet ont mené des expériences sur des souris, des rats et des cellules, analysé des données humaines existantes et utilisé des techniques d'apprentissage automatique.

Le travail a découvert des voies biologiques potentielles reliant l’ELS à une maladie ultérieure. Ceux-ci impliquent notamment une réponse altérée au glucose, des altérations du métabolisme et de l’inflammation des tissus, ainsi que des changements dans la composition des bactéries intestinales.

L’une des conclusions est que les personnes qui souffrent d’ELS semblent plus susceptibles de développer plusieurs pathologies plutôt qu’une seule.

„C'est surprenant car, intuitivement, il semblerait plus facile de n'avoir qu'une seule maladie”, a déclaré Lekadir. „Cela suggère également que le stress au début de la vie a un fort impact mental et physique à long terme.”

Cette découverte rend urgent le suivi des effets de l’ELS. L’équipe a construit des modèles d’apprentissage automatique pour aider à suivre les personnes à risque.

„Ces modèles étaient prometteurs”, a déclaré Lekadir. „Ils ont montré qu'il était possible d'intégrer toutes ces données et d'établir un profil de risque. Nous devons nous pencher davantage sur la prévention par le biais du dépistage, en identifiant les personnes à risque et en les surveillant.”

L'émergence de multiples pathologies chez les personnes ayant été confrontées à l'ELS suggère des liens étroits entre les causes. Cela peut aider à en traiter plusieurs à la fois, selon Lekadir.

„D'une certaine manière, c'est une bonne nouvelle car on pourrait potentiellement s'attaquer à un seul mécanisme plutôt qu'à des maladies séparément”, a-t-il déclaré.