De la flânerie à l'action : la science de la procrastination

De la flânerie à l'action : la science de la procrastination

La procrastination, le report délibéré mais préjudiciable des tâches, revêt de nombreuses formes. Sahiti Chebolu de l'Institut Max Planck de cybernétique biologique a utilisé un cadre mathématique précis pour comprendre ses différents modèles et leurs raisons sous-jacentes. Son étude pourrait aider à adapter des stratégies individuelles pour résoudre ce problème. La recherche peut être trouvée dans Actes de la réunion annuelle de la Cognitive Science Society.

„Pourquoi ne l'ai-je pas fait alors que j'en avais encore le temps ?” Qu'il s'agisse de déclarer ses impôts, de respecter un délai au travail ou de nettoyer l'appartement avant une visite familiale, la plupart d'entre nous se demandent déjà pourquoi nous avons tendance à reporter certaines tâches, même face à des conséquences désagréables. Pourquoi prenons-nous des décisions qui nous sont préjudiciables – contre notre meilleure connaissance ? C’est précisément l’énigme de la procrastination.

La procrastination, le retard délibéré mais finalement préjudiciable des tâches, entrave non seulement la productivité, mais est également liée à une multitude de problèmes de santé mentale. Il vaut donc certainement la peine de se demander pourquoi ce phénomène dont on parle tant a une telle emprise sur nous – et ce qu’il est réellement.

„La procrastination est un terme générique désignant différents comportements”, explique Sahiti Chebolu, neuroscientifique informatique de l'Institut Max Planck de cybernétique biologique. „Si nous voulons le comprendre, nous devons différencier ses différents types.”

Une tendance courante est que nous faisons défaut à nos propres décisions : nous pouvons, par exemple, réserver une soirée pour la déclaration de revenus, mais le moment venu, nous regardons un film à la place. Il se passe autre chose lorsque nous ne nous engageons pas sur un délai : nous attendons peut-être les bonnes conditions.

Les modèles possibles de procrastination sont innombrables : du début tardif à l'abandon d'une tâche à mi-chemin, Chebolu les a tous classés et a identifié les explications possibles pour chacun : mal évaluer le temps nécessaire ou protéger l'ego d'un échec potentiel ne sont que deux d'entre elles.

Le cerveau myope

Une telle classification peut-elle vraiment vous aider à faire avancer les choses ? Chebolu est convaincu qu’une compréhension mathématiquement précise du mécanisme en jeu est la première étape pour y remédier. Elle considère la procrastination comme une série de décisions temporelles. Que se passe-t-il exactement, par exemple, lorsque nous programmons notre déclaration d’impôts le vendredi soir et que nous succombons ensuite à la tentation d’un service de streaming ?

Une façon d’envisager la prise de décision est que notre cerveau additionne toutes les récompenses et pénalités que nous espérons tirer des comportements alternatifs : regarder un film ou faire de la paperasse ennuyeuse. Tout naturellement, il choisit alors la ligne de conduite qui s'annonce globalement la plus agréable.

Mais le plaisir d’une soirée cinéma l’emporte-t-il sur la consternation provoquée par une lourde pénalité pour défaut de production ? Il y a un détail important : les conséquences dans un avenir lointain sont moins pondérées par le cerveau dans sa sommation des résultats positifs et négatifs.

Dans une certaine mesure, cela est normal et même utile ; après tout, l’avenir le plus lointain est nécessairement semé d’incertitudes. „Ce n'est que lorsque nous accordons une valeur excessive aux expériences du présent et pas assez à celles qui nous attendent plus loin”, explique Chebolu, „qu'une telle politique décisionnelle devient rapidement inadaptée”.

Voilà pour la théorie. Pour étudier la procrastination réelle, Chebolu a fouillé de vastes ensembles de données fournis par l'Université de New York. Les données montraient un journal des étudiants qui devaient participer à un nombre défini d'heures d'expériences au cours d'un semestre.

Certains se débarrassent immédiatement de cette tâche ; d’autres l’ont distribué uniformément sur plusieurs semaines – et, bien sûr, d’autres encore l’ont évité jusqu’à ce qu’il soit presque trop tard. Chebolu a effectué des simulations pour reproduire leur comportement. Quelles explications, a-t-elle demandé, seraient les mieux à même de rendre compte des différents modèles de procrastination ?

Il pourrait être tentant de rejeter la faute sur la préférence de notre cerveau pour les activités immédiatement enrichissantes. Mais il y a bien plus en jeu : pour chaque modèle de report des étudiants new-yorkais sur leur tâche, Chebolu a trouvé de multiples explications possibles.

„L'incertitude est un autre facteur majeur de procrastination”, souligne-t-elle. Cela pourrait être dû à l’incapacité de prévoir le temps dont nous aurons besoin pour exhumer tous les reçus des dépenses déductibles. Mais l’incertitude peut aussi signifier un manque de confiance en nos propres capacités ou le fait de douter que la tâche nous aide à atteindre nos objectifs.

Chebolu est convaincu que comprendre la procrastination comme une série de décisions temporelles et détecter où et pourquoi nous prenons habituellement un mauvais chemin peut éclairer les interventions : si vous découvrez, par exemple, que votre cerveau est un peu trop orienté vers la gratification instantanée, vous vous donnez du temps. des récompenses à terme pourraient aider.

Ceux qui ont tendance à sous-estimer le temps nécessaire à leur travail fastidieux pourraient essayer de se fixer des objectifs limités dans le temps. Et si vous abandonnez rapidement vos tâches, vous voudrez peut-être éviter les environnements distrayants.

Quelle que soit la catégorie de procrastination dans laquelle vous appartenez (et vous appartenez presque certainement à certaines d’entre elles parfois), vous n’êtes pas simplement paresseux. Reconnaître cela et se pardonner d’avoir tergiversé dans le passé est un bon premier pas vers plus de productivité.