Comment l’incertitude crée de l’anxiété

Comment l’incertitude crée de l’anxiété

Alfred Hitchcock a observé qu'« il n'y a pas de terreur dans le bang, seulement dans son anticipation ». Une façon courante de créer du suspense dans une scène de film est que le public sache que quelque chose de grave va se produire, mais pas quand cela va se produire. Mais comment l’incertitude contribue-t-elle à accroître notre anxiété ?

Dans un article récent de la revue Psychiatrie computationnelledes chercheurs du Département de psychologie de l'Université de Californie à Davis examinent de plus près ce qui crée la peur.

Ne pas savoir quand quelque chose va se produire peut provoquer de l'anxiété, mais jusqu'à présent, nous ne savions pas pourquoi, a déclaré Drew Fox, professeur agrégé de psychologie à l'UC Davis. La première étape pour résoudre ce problème consiste à être plus précis sur la manière dont nous définissons l’incertitude, a-t-il déclaré.

Fox et Dan Holley, étudiant diplômé, ont réalisé que lorsque l'on anticipe qu'une mauvaise chose va se produire, selon la façon dont le scénario est mis en place, il peut y avoir de grandes différences dans la perception du danger à différents moments, même si la probabilité que le danger se produise. les mauvaises choses qui arrivent sont les mêmes.

Par exemple, s’il y a un compte à rebours de dix secondes avant un choc électrique, le taux de risque est faible jusqu’à la fin du compte à rebours. Mais si le choc pouvait survenir à tout moment au cours de ces dix secondes, le taux de risque devrait augmenter, ont-ils calculé.

„Si vous savez que quelque chose va se produire, au fil du temps, le taux de risque augmente parce que vous savez que cela ne s'est pas produit plus tôt”, a déclaré Fox. „Le taux de risque sera toujours plus élevé si vous ne savez pas quand cela va se produire.”

Le taux de risque augmente avec le temps

Holley et Fox, en collaboration avec le professeur Erie Boorman et l'étudiante diplômée Erica Varga, ont mis en place une expérience pour tester leur idée. Les bénévoles recevaient une petite incitation en espèces (un cent par seconde) pour rester dans un environnement virtuel, mais pouvaient également recevoir un léger choc électrique à un moment donné, à moins qu'ils ne choisissent de partir en premier.

Ils ont constaté que, comme prévu, c’est le taux de risque, plutôt que la probabilité réelle de subir un choc, qui suscite l’anxiété.

„À chaque instant expérimental, le taux de risque de menace correspondait presque parfaitement au comportement de nos participants, alors que les probabilités de menace momentanées n'avaient aucune valeur prédictive”, a déclaré Holley. Les volontaires ont également déclaré se sentir beaucoup plus anxieux dans un environnement à taux de risque plus élevé.

Notre cerveau a probablement évolué pour suivre l'augmentation des taux de risque, a déclaré Holley.

„Imaginez une gazelle sur le Serengeti”, dit-il. „Pour survivre, il pourrait garder la tête baissée et brouter un peu plus longtemps, mais le compromis est qu'il est un peu plus susceptible d'être attaqué par un lion.”

Plus la gazelle broute longtemps, plus le taux de risque augmente.

„Quelque chose dans son esprit doit suivre le taux de risque et guider son comportement en conséquence”, a déclaré Holley.

En décomposant le concept d'incertitude dans les situations anxiogènes, les chercheurs espèrent mieux comprendre les mécanismes à l'origine de la peur et de l'anxiété, notamment les moyens de traiter les millions de personnes qui souffrent de troubles anxieux extrêmes.