Comment les infections influencent notre empathie sociale

Comment les infections influencent notre empathie sociale

Lorsque les gens sont malades, ils ressentent moins d’empathie envers les autres que lorsqu’ils sont en bonne santé. Cela a été confirmé par une étude menée par l'Université de la Ruhr à Bochum et l'Université de Duisburg-Essen, en Allemagne.

Les chercheurs ont étudié le « comportement lié à la maladie », un processus par lequel le corps réorganise ses priorités biologiques dans le contexte d'une infection aiguë. Jusqu’à présent, les recherches ont principalement porté sur le retrait social et le sentiment de déconnexion sociale. Mais comment la maladie affecte-t-elle notre empathie ?

L’étude actuelle jette un nouvel éclairage sur les liens entre les infections avec inflammation dans le corps et la capacité à sympathiser avec la douleur des autres. L'équipe de Bochum et d'Essen, qui coopère dans le cadre de l'Alliance universitaire de la Ruhr, a publié ses résultats le 28 mars 2024 dans la revue Cerveau, comportement et immunité.

Infection induite par l’administration d’endotoxine bactérienne

Expérimentalement, les différentes facettes du comportement pathologique peuvent être induites par l’administration d’endotoxines bactériennes, en abrégé LPS pour lipopolysaccharide. Les chercheurs de Bochum et d'Essen ont utilisé ce mécanisme. Ils ont administré une faible dose de LPS ou, comme placebo, une injection de sérum physiologique à 52 participantes volontaires.

Il a ensuite été demandé aux femmes d'évaluer diverses interactions sociales. On leur a montré des photos de femmes qui souffraient soit de douleurs somatiques ou psychologiques, soit d'une interaction émotionnellement neutre avec un homologue masculin.

„Les résultats nous ont surpris”, explique la première auteure Vera Flasbeck de l'hôpital universitaire LWL de Bochum. „Alors que l'empathie pour la douleur somatique était en grande partie la même dans le groupe LPS et dans le groupe placebo, il y avait une réduction significative de l'empathie pour la douleur psychologique chez les sujets testés exposés au LPS.” Dans l’étude, l’inflammation aiguë a ainsi conduit à une réduction de l’empathie des personnes envers la douleur psychologique des autres.

Des résultats ayant une pertinence sociopolitique

„Nous partons du principe que la diminution de l'empathie sert à économiser de l'énergie en termes d'engagement social en période de maladie”, explique le professeur Martin Brüne de l'hôpital universitaire LWL de Bochum, qui a supervisé l'étude avec les professeurs Manfred Schedlowski et Harald Engler de l'Institut de psychologie médicale et d'immunobiologie comportementale de la Faculté de médecine de l'Université de Duisburg-Essen.

„Les résultats de l'étude indiquent que l'inflammation, comme dans le cas des infections physiques, affecte à la fois notre santé physique et nos relations interpersonnelles.”

Schedlowski ajoute que le sujet peut avoir un intérêt général, surtout compte tenu de la récente pandémie de COVID-19 : « Les résultats peuvent avoir une pertinence sociopolitique. Par exemple, comment un sentiment général de maladie affecte-t-il la prise de décision, par exemple en matière politique ? les décisions?”

Un autre aspect a suscité l’intérêt de l’équipe interuniversitaire pour la recherche. Des études antérieures ont montré que les individus atteints de maladies infectieuses sont évités par les membres du groupe social, mais sont parfois également soignés.

„Ce comportement dépend probablement du degré de relation”, expliquent Brüne et Schedlowski. „En conséquence, il serait très intéressant de déterminer dans les études futures les différences d'empathie pour la douleur psychologique et somatique en relation avec l'attachement et la familiarité.”