Comment le « délire excité » façonne la perception de la police

Comment le « délire excité » façonne la perception de la police

En novembre 2022, Abdullah Darwich, un jeune autiste non verbal de 19 ans, a quitté son domicile à Mississauga, en Ontario. Il se dirigea vers un tas de feuilles dans lequel il commença à jouer, vêtu uniquement de ses sous-vêtements. Un voisin inquiet a téléphoné à la police. Bien que Darwich soit inscrit au registre des personnes vulnérables de la police de Peel, le père de Darwich est arrivé peu de temps après et a trouvé son fils en sang, terrifié et entouré par la police.

Lorsqu'un examen de l'incident a été effectué, le premier officier intervenant a expliqué qu'il pensait que Darwich souffrait de délire excité. À la suite de cette évaluation, l'agent a jugé nécessaire d'utiliser un pistolet Taser sur Darwich, de le maîtriser et d'appeler des renforts. L’examen n’a révélé aucun motif raisonnable de mauvaise conduite.

Comment est-ce arrivé? À première vue, il peut paraître inimaginable que Darwich, un adolescent autiste non armé jouant dans les feuilles, soit perçu comme une menace. Cependant, un examen plus approfondi du diagnostic de délire excité et de la manière dont il façonne le comportement de la police révèle pourquoi cet incident n'est pas seulement peu surprenant, mais prévisible.

Délire excité

Le diagnostic de délire agité – un état dans lequel les individus deviennent agités, sont insensibles à la douleur et font preuve d’une force anormale – a récemment fait l’objet de critiques croissantes. Parmi ceux qui remettent en question sa validité et les conflits d’intérêts entourant sa promotion figurent l’American Psychiatric Association, l’American Medical Association et Physicians for Human Rights.

Au Royaume-Uni, il est désormais interdit à la police d'utiliser ce terme pour expliquer des décès survenus dans un contexte de contention. La Californie et le Colorado ont récemment interdit l'utilisation de ce terme dans les rapports des coroners, et le Colorado l'a également retiré de la formation des policiers. Les coroners de quatre provinces canadiennes disent qu'ils ne l'acceptent plus comme cause de décès.

Ce sont tous des progrès dans la bonne direction. Cependant, ce terme troublant reste en circulation au Canada, aux États-Unis et ailleurs, notamment dans les milieux policiers, en médecine d'urgence et dans les rapports des coroners. Et cela peut avoir une influence dangereuse sur ce que voient et font les policiers.

« Un état agité et délirant »

Le délire excité a été décrit comme « un état agité et délirant » qui implique souvent de la transpiration, une respiration rapide, une tolérance à la douleur, une force surhumaine et « une incapacité à répondre à la présence policière ». De nombreux policiers sont exposés à ce diagnostic lors de leur formation et ont pour instruction de rechercher des signes de délire excité lorsqu'ils rencontrent des membres du public qui peuvent sembler en détresse. La réponse appropriée, leur apprend-on, est souvent « une force écrasante ».

Au-delà de la simple sensibilisation des policiers aux principaux symptômes du délire agité, cette formation a également un impact sur ce que les policiers sont susceptibles de voir au travail. Nos perceptions sont inévitablement façonnées par ce que nous croyons et ce que nous attendons. Les philosophes des sciences appellent cela une charge théorique. Que vous voyiez un canard ou un lapin dans l'image ci-dessous dépend de ce que vous vous attendez à voir :

Un diagnostic dangereux : comment le « délire excité » façonne la perception de la police

La charge théorique apparaît partout. Ce qu’un météorologue voit lorsqu’il regarde une carte météorologique est différent de ce que voit un profane. Un technicien en échographie peut identifier bien plus de choses sur une échographie que moi. Un baiser que votre tout-petit donne à son ami semble charmant, jusqu'à ce que vous réalisiez qu'il s'agit en fait d'une bouchée. De la même manière, la théorie du délire agité façonne ce que la police perçoit.

Plutôt que de voir un adolescent effrayé qui communique différemment des autres, un officier a vu Darwich comme une menace. Il a expliqué dans une interview que lorsque Darwich ne semblait pas ressentir de douleur ni de stress suite à l'étourdissement avec un Taser, il pensait qu'il devait s'agir d'un cas de délire excité.

Formation policière

La recherche montre que les personnes noires, autochtones et autres personnes racialisées sont plus susceptibles de faire l’objet d’une surveillance policière excessive que les personnes blanches. La description du délire excité proposée dans la formation policière est celle d'une personne surhumaine, insensible, sauvage et qu'il faut arrêter à tout prix. Cette image s’aligne sur les représentations historiques de corps noirs, autochtones et autres non blancs, considérés comme moins sensibles à la douleur et plus émotifs que les corps blancs. Ces stéréotypes circulent encore aujourd'hui, avec plus de la moitié des étudiants et résidents en médecine américains dans une enquête de 2016 approuvant l'affirmation selon laquelle « la peau des Noirs est plus épaisse que celle des Blancs ».

Dans les manuels de formation sur le délire agité, des photos de personnes de couleur souffrant de délire agité sont souvent utilisées, beaucoup d’entre elles presque nues et dans des positions vulnérables, renforçant ainsi ces préjugés. Une majorité de données indiquent que les personnes racialisées sont plus susceptibles que les personnes blanches d'être étiquetées comme souffrant de délire agité et d'être victimes de force et de contrainte de la part de la police.

Compte tenu de cela, l’incident avec Darwich semble moins surprenant. Si l’on apprend aux agents à rechercher le délire agité et à le déceler chez certaines personnes plus que chez d’autres, il y aura inévitablement des faux positifs.

Malheureusement, le cas de Darwich n'était pas inhabituel. Le même mois, un autre adolescent autiste non verbal a été arrêté par la police de Québec. Le mois précédent, un homme en proie à une crise avait été assigné par la police à Hamilton, en Ontario. Aucun de ces individus n’était blanc.

Délire excité sous le feu

Heureusement, Darwich s'est remis de ses blessures, mais beaucoup d'autres ne l'ont pas fait. Eric Parsa, un adolescent autiste de 16 ans, a été tué par la police en Louisiane en 2020 après avoir été plaqué au sol et resté assis pendant plus de neuf minutes. Dans ce cas, le délire excité n’a pas seulement été utilisé pour justifier la force, mais aussi pour expliquer la mort de Parsa.

Dans le cas de Parsa, et bien d'autres (Daniel Prude, Clive Mensah, Abdirahman Abdi), le délire excité est utilisé comme explication de la mort dans le rapport du coroner, détournant l'attention de la contrainte et de la force (étranglements, hogties, Tasers), qui sont toujours également présent. Le pseudo-diagnostic est glissant, parfois lié à une maladie mentale, d’autres fois à la consommation de drogues et, dans d’autres cas, à de mauvais gènes, à un mauvais cœur ou à un mauvais sang.

Cependant, récemment, le bureau du coroner a accepté de supprimer le terme délire excité du rapport de décès de Parsa, notant que d'autres facteurs suffisaient à expliquer le décès. Le père de Parsa a déclaré que la suppression de ce terme avait « vraiment contribué à notre processus de guérison ».

Ceci, ainsi que d’autres progrès réalisés vers la reconnaissance des dommages que ce diagnostic peut causer, nous donnent des raisons d’espérer. Quatre provinces du Canada ont supprimé le terme; d'autres devraient emboîter le pas. Les forces de l’ordre et ceux qui travaillent en médecine d’urgence peuvent s’efforcer d’éliminer ce terme de la formation et de la circulation.

Cependant, à mesure que le délire excité perd de sa popularité, nous devons nous méfier des nouveaux langages qui pourraient s’infiltrer et prendre sa place. D'autres candidats font déjà leur apparition, notamment les « troubles aigus du comportement », le « délire hyperactif avec agitation sévère » et « l'état d'hyperéveil autonome ». Cela signifie que nous devons repenser fondamentalement la manière dont nous répondons aux personnes en détresse, et pas seulement le langage que nous utilisons pour les décrire.