Comment la chaleur extrême peut affecter les maladies mentales

Comment la chaleur extrême peut affecter les maladies mentales

Pendant les vagues de chaleur, les hospitalisations pour problèmes de santé mentale augmentent. Les 10 dernières années ont été les plus chaudes jamais enregistrées, et alors que nous nous préparons à un nouvel été caniculaire, il est temps de prendre des mesures pour accroître notre préparation à la chaleur extrême.

Le potentiel de stress thermique, d’épuisement dû à la chaleur et de coup de chaleur sont des dangers bien connus liés à la chaleur extrême. Pourtant, la santé physique n’est pas le seul facteur à prendre en compte en cas de chaleur extrême ; la santé mentale peut également en souffrir. De nombreuses personnes peuvent s'identifier aux nuits blanches pendant les chauds mois d'été, ainsi qu'aux expériences anecdotiques d'irritation et d'agressivité en cas d'inconfort thermique.

Mais pour ceux qui souffrent de maladies mentales, le risque de chaleur extrême est plus grave que les réactions capricieuses aux perturbations quotidiennes. D’après mes recherches à Phoenix, en Arizona, et le travail d’autres personnes lors du dôme thermique de 2021 en Colombie-Britannique, nous savons que la chaleur exacerbe les maladies mentales existantes, augmentant les risques d’hospitalisation et même de décès dans des conditions plus chaudes pour les personnes atteintes de schizophrénie.

Les interactions entre l'environnement et la santé sont de plus en plus identifiées par les chercheurs comme des préoccupations de santé publique, les problèmes de qualité de l'air et de l'eau, ainsi que les décès dus à la chaleur, faisant la une des journaux. La recherche a montré que les groupes socioéconomiques défavorisés, les personnes racialisées et les personnes sans logement, courent un plus grand risque d’être exposés à des conditions plus chaudes, tandis que les personnes âgées sont plus vulnérables aux conditions plus chaudes.

Chaleur et maladie mentale

La relation entre la maladie mentale et la température n’a été quantifiée que récemment, à mesure que les dossiers médicaux et la compréhension des maladies mentales se sont améliorés. Mon travail en tant que climatologue urbain se concentre sur l'impact de l'urbanisation et de la chaleur sur la santé humaine. J'explore la variété des impacts inattendus de la chaleur sur les gens. Plus précisément, j'ai étudié la population diagnostiquée schizophrène.

La schizophrénie est une maladie mentale qui perturbe la transmission des informations au cerveau. La partie du cerveau la plus touchée abrite également nos fonctions de thermorégulation. C'est la partie qui nous dit que nous avons trop chaud et que nous commençons à transpirer ou que nous avons trop froid et que nous devrions frissonner pour rester au chaud.

Ainsi, les personnes atteintes de schizophrénie ne sont pas capables de réagir à une chaleur extrême comme le fait la population en général ; leur corps ne leur dit pas de prendre des précautions. De plus, les médicaments utilisés pour traiter la schizophrénie augmentent également la température corporelle. Cela signifie que lorsqu’elles prennent ce médicament, les personnes atteintes de schizophrénie sont plus proches des seuils de stress thermique et d’accident vasculaire cérébral que la population générale.

En étudiant les hospitalisations pour schizophrénie à Phoenix (où les températures nocturnes estivales sont en moyenne de 30°C) entre 2006 et 2014, j'ai découvert que la température minimale de l'air (la basse température nocturne) avait une relation significative avec le nombre d'hospitalisations. schizophrénie ce jour-là et le lendemain. Environ 3 % de toutes les hospitalisations pour schizophrénie au cours de cette période peuvent être attribuées à la basse température nocturne.

Le risque est plus élevé dans des conditions extrêmement froides (inférieures à 3°C) et extrêmement chaudes (supérieures à 30°C). Ces hospitalisations ont coûté au système de santé de Phoenix plus de 2 millions de dollars (en 2024 USD). Certes, les Canadiens voient des températures beaucoup plus froides que 3 °C la nuit, mais connaissent rarement des températures nocturnes supérieures à 30 °C ; cependant, le dôme thermique de 2021 a entraîné plus de 600 décès en Colombie-Britannique et les chercheurs ont découvert que la schizophrénie était la maladie chronique la plus associée au risque de décès pendant la chaleur extrême.

La chaleur extrême peut avoir des effets dévastateurs sur les personnes atteintes de maladie mentale, sur notre système de santé et sur nos communautés.

La schizophrénie n'est pas la maladie mentale la plus courante au Canada. Cependant, cela peut servir d’exemple sur la manière dont les problèmes environnementaux peuvent affecter la maladie mentale. Chaque année, un Canadien sur cinq souffre d’une maladie mentale. Plus de 250 000 jeunes Canadiens souffrent de dépression majeure et d’iniquités systémiques exacerbées par les disparités en matière de traitement et de soins pour les personnes souffrant de maladie mentale.

Bien qu’il existe de nombreux facteurs différents pouvant contribuer à la maladie mentale, la chaleur joue un rôle omniprésent dans un large éventail de problèmes de santé mentale. Prendre toutes les mesures possibles pour réduire ce fardeau pour les personnes atteintes de maladie mentale pourrait également avoir des retombées positives sur le reste de la société, comme une utilisation réduite des services d'urgence des hôpitaux pendant les vagues de chaleur.

Faire face au changement climatique

Alors, si le changement climatique continue de provoquer des étés plus chauds, que peut-on faire pour éviter ces hospitalisations et ces décès ? Il existe des mesures qui présentent des avantages plus larges en plus d’améliorer les résultats en matière de maladie mentale en période de chaleur accablante.

Une première étape commune consiste à garantir l’accès de tous les Canadiens à la climatisation. Statistique Canada a souligné l'importance de la climatisation pour les populations vulnérables. Les conditions de réchauffement signifient que certaines régions du Canada qui n'avaient pas besoin de climatisation il y a 30 ans peuvent maintenant devenir extrêmement chaudes à l'intérieur des bâtiments sans un refroidissement adéquat.

Pourtant, la climatisation dépend du réseau électrique et continue de produire de la chaleur perdue et des émissions de gaz à effet de serre. Il existe une meilleure solution : concevoir nos villes pour qu’elles soient plus vertes. Il existe de nombreux avantages connus à l’écologisation des villes ; réduire l'îlot de chaleur urbain, améliorer la qualité de l'air et, dans certains cas, augmenter la valeur des propriétés (résultats à la fois positifs et négatifs).

Cependant, cela présente également certains avantages pour la santé mentale. J'ai contribué à une étude scientifique sur l'atténuation de la verdure urbaine et j'ai souligné les bienfaits pour la santé mentale, notamment la réduction de la dépression, de l'irritation et de l'agressivité.

Il a été démontré que les espaces verts urbains améliorent l’humeur, l’estime de soi et accélèrent même la guérison d’une maladie. Ainsi, lorsque la température augmente et que vous allumez la climatisation et que vous cherchez des boissons fraîches, rappelez-vous que les impacts sur nous tous vont au-delà de la simple santé physique, et faites une pause pour noter comment la chaleur influence votre humeur.

La chaleur extrême continuera d’avoir des répercussions sur le Canada (et de plus en plus à mesure que le climat change). Cependant, les impacts négatifs sur les plus vulnérables, y compris ceux qui vivent avec une maladie mentale, peuvent être réduits en partie en prenant des mesures pour garantir que nos villes profitent à tous.