Ce que nous disons lorsque nous ne trouvons pas le mot juste – et pourquoi

Ce que nous disons lorsque nous ne trouvons pas le mot juste – et pourquoi

Il y a plus de 50 000 ans, les humains ont commencé à parler et depuis, ils ne cessent de parler. Mais parfois, nous avons du mal à nous souvenir du nom d'un objet, d'un lieu ou d'une personne dont nous voulons parler. Le terme technique pour ce phénomène est « lethologica ».

Même si les difficultés à trouver ses mots peuvent être dues à des problèmes neurologiques graves, comme un accident vasculaire cérébral ou une démence, il est très courant de se retrouver avec un trou de mémoire temporaire. Sans surprise, le stress n'aide pas et la situation s'aggrave avec l'âge.

Mais que pouvons-nous faire si nous ne trouvons rien à répondre et que nous souhaitons néanmoins poursuivre la conversation ?

Il existe plusieurs façons de faire face à ce problème. On peut hésiter, utiliser des formules de remplissage comme « euh » et « euh » pour gagner du temps, dans l'espoir que le mot juste fera une apparition tardive mais triomphale.

Nous pouvons décrire ce que nous voulons dire, en espérant toujours faire passer le message. (Récemment, il m'a fallu un moment pour comprendre que les « choses plates qui ressemblent à des beignets » dont parlait ma fille étaient des DVD.)

Nous pouvons même être capables de nous rappeler certaines caractéristiques formelles du mot, comme la première lettre ou le premier son, ou le nombre de syllabes qu'il comporte, et d'offrir généreusement ces indices à l'auditeur perplexe : « Vous savez, ce type que nous avons rencontré la semaine dernière, je crois que son nom commence par un G. »

C'est pourquoi on appelle ce phénomène le phénomène du bout de la langue. Nous y sommes presque parvenus et notre cerveau fait de son mieux pour utiliser toutes les informations stockées (par exemple, sur la prononciation et la signification du mot) pour trouver quelque chose d'utile à dire, même si ce n'est pas le mot correct lui-même.

Parfois, cela nous amène à inventer des mots sur le vif (on parle alors en linguistique de « créations spontanées » ou « ad hoc »). Vous ne les trouverez peut-être pas dans le dictionnaire, mais ils ont généralement un sens dans le contexte.

Même les jeunes enfants en inventent déjà pour tenter de mettre en pratique ce qu'ils ont déjà appris sur le langage, comme cet enfant de six ans qui qualifie une bouteille de shampoing pour femme de « truc de femme » dans une étude sur le jeu du langage.

Mon exemple préféré dans cette catégorie, cependant, est un Tweet à propos d'un client allemand dans un pub gallois qui ne se souvenait pas du mot « couverts » et qui a poliment demandé des « armes alimentaires ».

Enfin et surtout, nous pouvons utiliser des espaces réservés prêts à l'emploi comme « machin », « whatchamacallit » (pour un objet) ou « comment s'appelle-t-il » (pour une personne).

Apparemment, la recherche du mot juste est une véritable lutte depuis un certain temps, car l'Oxford English Dictionary a sa propre catégorie pour ces termes, intitulée « chose ou personne dont le nom est oublié ou inconnu ». Elle comprend 64 entrées et certains documents remontent jusqu'à la période du Moyen-Anglais (1100-1300).

Ils ne sont pas tous encore utilisés aujourd'hui. La dernière utilisation attestée du mot étrangement évocateur « whiblin » remonte par exemple à 1652, et « jiggumbob » est considéré comme obsolète.

D'autres, comme « gizmo » ou « doodah », sont toujours aussi populaires, et vous pouvez même acheter des « Whatchamacallits » et des « Whozeewhatzits » : des barres chocolatées fabriquées par Hershey's.

Il existe sur Reddit des fils de discussion consacrés à la collecte de mots de substitution en anglais et dans le monde entier. Ils méritent d'être explorés, avec des perles comme « doomaflitchie », le néerlandais « huppeldepup » et l'allemand « dingsdabumsda ».

La prochaine fois que vous utilisez « machin-chose », appréciez-le comme si votre cerveau faisait de son mieux.

Au fait : vous souvenez-vous encore du terme technique pour désigner le fait de ne pas se souvenir du bon mot que j’ai présenté au début de cet article ?

Oui ? Félicitations !

Non ? Eh bien, vous et votre cerveau savez comment gérer cela.