À quoi sert le langage ? Les chercheurs affirment qu'il s'agit d'un outil de communication et non de réflexion

À quoi sert le langage ? Les chercheurs affirment qu'il s'agit d'un outil de communication et non de réflexion

Le langage est un élément essentiel de l’humanité et, depuis des siècles, les philosophes et les scientifiques se sont penchés sur son véritable objectif. Nous utilisons le langage pour partager des informations et échanger des idées, mais est-ce plus que cela ? Utilisons-nous le langage non seulement pour communiquer, mais aussi pour réfléchir ?

Dans le numéro du 19 juin de la revue NatureEvelina Fedorenko, neuroscientifique à l'Institut McGovern pour la recherche sur le cerveau, et ses collègues soutiennent que ce n'est pas le cas. Selon eux, le langage est avant tout un outil de communication.

Fedorenko reconnaît qu'il existe un lien intuitif entre le langage et la pensée. De nombreuses personnes ressentent une voix intérieure qui semble raconter leurs propres pensées. Et il n'est pas déraisonnable de penser que les individus qui s'expriment bien et s'expriment bien sont aussi des penseurs clairs. Mais aussi convaincantes que puissent être ces associations, elles ne prouvent pas que nous utilisons réellement le langage pour penser.

« Je pense que certains éléments d’intuition et de confusion ont conduit les gens à croire fermement que le langage est le moyen de la pensée », dit-elle. « Mais lorsqu’on les décortique fil par fil, ils ne résistent pas vraiment à un examen empirique. »

Séparer le langage et la pensée

Pendant des siècles, le rôle potentiel du langage dans la facilitation de la pensée était presque impossible à évaluer scientifiquement. Mais les neuroscientifiques et les spécialistes des sciences cognitives disposent désormais d'outils qui permettent d'examiner cette idée de manière plus rigoureuse. Les preuves issues de ces deux disciplines, que Fedorenko, Edward Gibson, spécialiste des sciences cognitives et du cerveau au MIT et linguiste, et Steven Piantadosi, spécialiste des sciences cognitives à l'Université de Californie à Berkeley, passent en revue dans leur article, Nature Perspective soutient l’idée que la langue est un outil de communication et non de pensée.

« Ce que nous avons appris en utilisant des méthodes qui nous renseignent réellement sur l’engagement des mécanismes de traitement linguistique, c’est que ces mécanismes ne sont pas réellement engagés lorsque nous réfléchissons », explique Fedorenko. Elle ajoute également : « On peut supprimer ces mécanismes et il semble que la réflexion puisse continuer sans problème. »

Au cours des 20 dernières années, Fedorenko et d'autres neuroscientifiques ont fait progresser notre compréhension de ce qui se passe dans le cerveau lorsqu'il génère et comprend le langage. Aujourd'hui, en utilisant l'IRM fonctionnelle pour trouver les parties du cerveau qui sont spécifiquement sollicitées lorsque quelqu'un lit ou écoute des phrases ou des passages, ils peuvent identifier de manière fiable le réseau de traitement du langage d'un individu. Ils peuvent ensuite surveiller ces régions cérébrales pendant que la personne effectue d'autres tâches, comme résoudre un puzzle de sudoku ou raisonner sur les croyances d'autres personnes.

« Dans presque tous les tests que nous avons effectués jusqu'à présent, nous n'avons observé aucune preuve de l'engagement des mécanismes du langage », explique Fedorenko. « Votre système linguistique est fondamentalement silencieux lorsque vous réfléchissez. »

Ces résultats concordent avec les observations de personnes qui ont perdu la capacité de traiter le langage à la suite d'une blessure ou d'un accident vasculaire cérébral. Les patients gravement atteints peuvent être complètement incapables de traiter les mots, sans pour autant altérer leur capacité à résoudre des problèmes mathématiques, à jouer aux échecs ou à planifier des événements futurs.

« Ils peuvent faire tout ce qu’ils faisaient avant leur blessure. Ils ne peuvent simplement pas prendre ces représentations mentales et les convertir en un format qui leur permettrait d’en parler avec d’autres », explique Fedorenko. « Si le langage nous donne les représentations fondamentales que nous utilisons pour raisonner, alors… détruire le système linguistique devrait également entraîner des problèmes de réflexion, ce qui n’est pas le cas. »

A l’inverse, les déficiences intellectuelles ne sont pas toujours associées à des troubles du langage ; les personnes atteintes de troubles de déficience intellectuelle ou de troubles neuropsychiatriques limitant leur capacité à penser et à raisonner n’ont pas nécessairement de problèmes avec les fonctions linguistiques de base. De même que le langage ne semble pas nécessaire à la pensée, Fedorenko et ses collègues concluent qu’il n’est pas non plus suffisant pour produire une pensée claire.

Optimisation linguistique

En plus d’affirmer que le langage n’est pas destiné à être utilisé pour réfléchir, les scientifiques ont également étudié sa pertinence en tant qu’outil de communication, en s’appuyant sur les résultats d’analyses linguistiques. Des analyses portant sur des dizaines de langues différentes, parlées ou signées, ont révélé des caractéristiques récurrentes qui les rendent faciles à produire et à comprendre.

« Il s'avère que pratiquement toutes les propriétés que vous examinez peuvent prouver que les langues sont optimisées de manière à rendre le transfert d'informations aussi efficace que possible », explique Fedorenko.

L'idée n'est pas nouvelle, mais elle a été retenue par les linguistes qui analysent des corpus plus vastes dans des ensembles de langues plus divers, ce qui est devenu possible ces dernières années, car la discipline a rassemblé des corpus annotés pour diverses caractéristiques linguistiques. De telles études montrent que dans toutes les langues, les sons et les mots ont tendance à être assemblés de manière à minimiser l'effort du producteur de la langue sans brouiller le message.

Par exemple, les mots les plus utilisés ont tendance à être courts, tandis que les mots dont le sens dépend les uns des autres ont tendance à se regrouper dans des phrases. De même, les linguistes ont noté des caractéristiques qui aident les langues à transmettre un sens malgré d'éventuelles « distorsions du signal », qu'elles soient dues à des pertes d'attention ou à des bruits ambiants.

« Toutes ces caractéristiques semblent suggérer que les formes de langage sont optimisées pour faciliter la communication », explique Fedorenko, soulignant que de telles caractéristiques seraient sans importance si le langage était avant tout un outil de pensée interne.

« Étant donné que les langues ont toutes ces propriétés, il est probable que nous les utilisions pour communiquer », explique-t-elle. Elle et ses coauteurs concluent qu’en tant qu’outil puissant de transmission des connaissances, la langue reflète la sophistication de la cognition humaine, mais ne lui donne pas naissance.